Sprookje blijft uit voor flitsend Ajax

Eén helft lang heeft Ajax gisteravond de illusie gehad dat er een stunt mogelijk was tegen de gelouterde vedetten van Internazionale. Het leek een sprookje toen het team van trainer Danny Blind binnen twintig minuten met ouderwets sprankelend voetbal een 2-0 voorsprong nam. In de tweede helft werden herinneringen aan vervlogen tijden al snel verdrongen en bracht het kwaliteitsverschil beide teams weer in evenwicht.

Vooraf had Blind alleen gehoopt op een resultaat dat enig perspectief bood voor de return. Na het wegvallen van een aantal steunpilaren (Zdenek Grygera, Wesley Sneijder, Tomás Galásek) had het geen zin de lat veel hoger te leggen. Immers, Blind moest deze klus zien te klaren met een team dat dit seizoen in de competitie al acht nederlagen heeft geleden en nog maar enkele weken geleden met 1-4 werd afgedroogd door FC Utrecht.

Maar knock-outwedstrijden in de Champions League zijn aparte duels. Achteraf hadden Blind en zijn manschappen het onbevredigende idee dat er een betere uitgangspositie voor het bezoekje aan het San Siro-stadion in Milaan mogelijk was geweest. Knullig verdedigen, dat toch eigenlijk uit den boze zou moeten zijn op dit niveau, reduceerden echter de kansen op het bereiken van de kwartfinales voor Ajax tot hooguit twintig procent.

Bij de eerste treffer van Dejan Stankovic greep Hedwiges Maduro, die weliswaar net was behandeld voor een blessure, te slap in. De bal ging via Johnny Heitinga in het net. Het tweede tegendoelpunt kon ontstaan doordat oud-Feyenoord-spits Julio Cruz werd vrijgelaten door Thomas Vermaelen die zich in het doel meende te moeten opstellen.

Daar aan voorafgaand werd Esteban Cambiasso niet gevolgd door Nourdin Boukhari, waardoor Luis Figo hem met een listig steekballetje kon aanspelen. Een van de weinige goede daden van de Portugese voetballer die in Milaan kennelijk aan het afbouwen is. In beide situaties liet Ajax zich te gemakkelijk in het eigen strafschopgebied terugdrukken. Dat kwam mede doordat op het middenveld de bal slechts werd ingeleverd bij een tegenstander. Met name Boukhari, die steeds de verkeerde keuzes maakte, maakte zich daaraan schuldig. Blind koos ervoor de stand-in van Sneijder tot de orde te roepen in plaats van hem te laten vervangen.

'Boukhari smeet met zijn krachten. Ik heb hem gevraagd die wat beter te doseren. Hij werd in de tweede helft geconfronteerd met invaller David Pizarro, een bedrijvig baasje. Ik had Emanuelson op zijn plek kunnen laten spelen en Juanfrán linksback, maar hij was niet helemaal fit. En verder beschikte ik over een 'juniorenbank' waar ik niet te veel mee kon', aldus Blind.

Ryan Babel is echter wat ouder en hij kwam ogenschijnlijk te laat de gelederen versterken. Met zijn snelheid en schotkracht had Babel meer gebruik kunnen maken van de ontstane ruimte dan de statische linksbuiten Markus Rosenberg.

In de tweede helft kwam er van Blinds plannen om de linies dicht bij elkaar te houden niets terecht. Inter dicteerde het spel en trainer Roberto Mancini kreeg later natuurlijk de vraag voorgelegd waarom zijn spelers daartoe in de eerste helft niet in staat waren geweest. De oud-voetballer kon niet ontkennen dat het heilige vuur bij Inter een beetje weg is, nu in de Serie A de achterstand op koploper Juventus om de Scudetto (Italiaanse titel) is opgelopen tot twaalf punten. 'Voor rust hadden wij te weinig controle over het spel', beaamde Mancini. 'Dan kun je in de problemen komen tegen een elftal met snelheid en jeugdig enthousiasme. Zelfs ons spel van de tweede helft kon nog beter.'

Een paar spelers van Ajax lieten zich in de eerste helft van hun beste kant zien. Op de rechterkant zorgde Mauro Rosales voor veel dynamiek. De Argentijn heeft er duidelijk baat bij dat rechtsback Hatem Trabelsi weer terug is. Rosales verzorgde de voorzet bij de eerste treffer en nam de tweede zelf voor zijn rekening.

Daar ging een merkwaardige actie van Emanuelson aan vooraf. De energieke linksback verspeelde de bal in het strafschopgebied van Inter, veroverde die terug en dankzij fouten van Cambiasso en Iván Córdoba kon hij Rosales aanspelen.

De meest opvallende speler bij Ajax in de eerste helft was Klaas-Jan Huntelaar. De jonge spits bleek geen problemen te hebben met het niveau van de Champions League, voor hem weer een nieuwe ervaring. Granieten verdedigers als Walter Samuel en Córdoba kregen hem niet van de bal, daarvoor gebruikte hij zijn lichaam te goed.

De voorzet van Rosales kopte Huntelaar fantastisch in, na eerst te zijn gehinderd door Samuel. Het spel van Huntelaar was voor Ajax misschien wel het grootste pluspunt van de avond. Aan het WK van komende zomer durft de spits echter nog niet te denken. Maar ook bondscoach Marco van Basten weet nu dat Huntelaar op alle niveaus zijn doelpunten meepikt.

Ajax 2 Internazionale 2

Ruststand 2-0. 16. Huntelaar 1-0. 20. Rosales 2-0. 49. Stankovic 2-1. 86. Cruz 2-2. Scheidsrechter: Stark (Dui). Toeschouwers: 50.000. Gele kaart: Rosenberg (Ajax), Pizarro, Cruz (Internazionale)