Verbleekt Ajax moet tegen Inter hopen op mirakel

Na de Europese nederlagen van PSV en AZ mag Ajax het vanavond in de Champions League proberen tegen het gelouterde Internazionale. Het dreigt een ongelijke strijd te worden.

Hoewel het sterrenensemble van Internazionale vanavond in de Arena zonder enkele basisspelers zal aantreden, staat Ajax voor een vrijwel kansloze missie. Het zou een mirakel zijn als de verbleekte Amsterdamse topclub ten koste van de Nerazzurri de kwartfinales bereikt van de Champions League.

Het gemis van Zdenek Grygera, Tomás Galásek, Wesley Sneijder en Steven Pienaar (allen geblesseerd) weegt voor Ajax veel zwaarder dan het ontbreken van de eveneens geblesseerde Alvaro Recoba, Juan Sebastian Véron, Marcelo Zé Maria en de geschorste Cristiano Zanetti aan de zijde van Inter. Aangezien Ajax slechts beschikt over een veredeld schoolelftal met jonge onervaren spelers in het veld én op de bank, wordt het een strijd tussen David en Goliath. Wat te denken van reserves als Robbert Schilder, Michael Timisela, Jeffrey Sarpong en Ymma Boakye. Ze hebben nauwelijks eredivisie-ervaring.

Het lukte Louis van Gaal in de jaren negentig om met een jonge talentvolle ploeg de wereld te veroveren. Maar in dat elftal, aangestuurd door de teruggekeerde Frank Rijkaard, zat evenwicht. In de huidige formatie van trainer Danny Blind is de balans zoek, mede door blessures. Nog geen wedstrijd heeft hij over de beoogde linksbuiten Nicolae Mitea kunnen beschikken. Hatem Trabelsi, Edgar Manucharyan, Sneijder en Pienaar bleken blessuregevoelig. Urby Emanuelson was enige tijd overtraind, ongetwijfeld mede door het WK jeugd. En nu mist Blind vier tot zes weken Galásek en Grygera, beiden door een spierscheuring. Uitgerekend ervaren spelers, van wie er bij Ajax al zo weinig zijn.

De tegenvallers kwamen in een fase dat Ajax in de nationale competitie voorzichtig weer wat verbetering vertoonde. De spitsen Markus Rosenberg en Klaas-Jan Huntelaar hadden een belangrijk aandeel in het broze herstel, dat nog niet gepaard ging met goed voetbal. Rosenberg, wat te snel bestempeld tot miskoop, scoorde in de laatste zeven duels zeven keer. En dat terwijl hij noodgedwongen als linksbuiten werd ingezet, een voor hem totaal vreemde positie. Huntelaar had wat aanloopproblemen, maar schaarde zich zondag tegen RBC in het rijtje van Shota Arveladze, Dennis Bergkamp en Marco van Basten, die met het Ajax-shirt om de schouders in één duel vier doelpunten maakten.

Vanaf de winterstop heeft Blind een aantal spelers zijn vertrouwen gegeven. Hij zette een punt achter het gegoochel met systemen en spelers. Dat was bevorderlijk voor de rust en duidelijkheid in het elftal, hoe noodgedwongen sommige wijzigingen ook waren. Misschien koos hij met drie spitsen juist voor het verkeerde concept, want Rosenberg en Huntelaar zouden heel goed in een 4-4-2-systeem kunnen functioneren. Over een goede linksbuiten beschikt Ajax nog steeds niet en rechtsbuiten Mauro Rosales heeft grote moeite met zijn eindpass. Maar Blind toonde in elk geval aan dat hij ook consequent kan zijn. Dat leidde nog niet tot goed voetbal, wel tot enige resultaten: Ajax klom van de achtste naar de vierde plek op de ranglijst.

Met name de overwinning in het Zuiderpark tegen ADO Den Haag was cruciaal. Daardoor kwam Blind weer wat steviger in het zadel te zitten. Tot dat moment mocht hij van geluk spreken dat het uiterst kritische publiek in de Arena veel clementie met hem toonde ('Want Danny is een echte Ajacied'). En de pas aangetreden directie - technisch directeur Martin van Geel en algemeen directeur Maarten Fontein - voelde zich nog niet geroepen om bij de nieuwe werkgever de eerste ontslagbrief op te stellen. Ook zij beseften dat Blind is opgezadeld met een onevenwichtige selectie die al zijn homogeniteit verloor door negen aflopende contracten.

Blind kan zichzelf verwijten dat hij zich vorige zomer niet harder heeft opgesteld om de dreigende leegloop te voorkomen. Het was zijn onervarenheid en naïviteit om toch met deze groep aan de slag te gaan.

Vanavond moeten Thomas Vermaelen en Johnny Heitinga, die zich in het Zuiderpark nog liet wegspelen door de 35-jarige Michael Mols, het opnemen tegen internationale topspitsen als Leite Ribeiro Adriano en Obafemi Martins. Blind twijfelde gisteren nog of hij Emanuelson zal koppelen aan Luis Figo. Hij overwoog de meer ervaren Juanfrán als linksback in te zetten. Emanuelson speelt in dat geval linkshalf en anders keert de onlangs door het publiek weggehoonde Nourdin Boukhari op die plek terug in het elftal.

Blind vindt dat Inter onder trainer Roberto Mancini veel meer een eenheid is geworden. Hij kan zijn verdedigers een opbeurend feitje meegeven: Adriano, die in de Serie A een schorsing wacht van twee duels wegens een rode kaart, heeft al 662 minuten geen doelpunt gemaakt.