Ambitieuze universiteitspresident

Lawrence H. Summers (51) heeft in de vijf jaar dat hij president was van Harvard, de prestigieuze Amerikaanse universiteit grondig gereorganiseerd. Toch kwam hij vooral in het nieuws wegens een controversiële uitspraak over vrouwelijke hoogleraren. Gisteren maakte Summers bekend dat hij aan het einde van het academische jaar opstapt.

In een verklaring, gepubliceerd op de Harvard-website, schrijft Summers geen zin te hebben in een nieuwe confrontatie met de faculteit Kunsten en Wetenschap. Dit universiteitsonderdeel nam in maart een motie van wantrouwen aan tegen Summers. Het deed dit nadat Summers zich hardop had afgevraagd of vrouwen van nature misschien minder geschikt zijn voor topfuncties in de exacte wetenschappen.

In maart zou opnieuw gestemd worden over de motie, die enkel een symbolische waarde heeft: alleen het overkoepelende bestuur kan een president afzetten. Oud-Harvard-president Derek Bok (1971-1990) zal Summers vanaf 1 juli tijdelijk vervangen.

Kort na zijn aantreden in 2001 riep Summers direct weerstand op. Hij bond de strijd aan met de zogeheten cijferinflatie. Volgens Summers behaalden op de topuniversiteit verdacht veel studenten hoge studieresultaten. In een kennismakingsgesprek met de hoogleraar Afro-Amerikaanse studies Cornel West uitte Summers in dit verband zijn twijfels over het academisch niveau van Wests lesstof. De landelijk bekende hoogleraar, die een hip-hop-CD opnam met 'danceable education', vertrok boos naar concurrent Princeton.

Na een studie economie aan de hogeschool van Massachusetts betrad Summers in 1982 Harvard als doctoraal student. Een jaar later werd hij op zijn 28ste een van de jongste hoogleraren uit de geschiedenis van de top-universiteit. De ambitieuze Summers werd rusteloos van het lesgeven. In 1991 trad hij in dienst bij de Wereldbank. Daarna werd hij eerst onderminister en later, in 1999, minister van Financiën onder president Bill Clinton (1993-2001).

Onder zijn bewind werd het bestuur van de universiteit gecentraliseerd. Het centrale universiteitsbureau kreeg, ten koste van de faculteiten, meer zeggenschap over fondsenwerving, decanen en de benoeming van hoogleraren.

Als Summers eind juni aftreedt is hij de kortstzittende president geweest sinds 1862. In dat jaar overleed Cornelius Felton na een presidentschap van twee jaar. Harvard, dat zeven Amerikaanse presidenten opleidde, bestaat sinds 1636. Summers' dienstauto is een zwarte limousine met op de nummerplaat '1636'.