Medeo-schaatsbaan inzet van publieke discussie

Hoewel de kandidatuur van Almaty voor de Olympische Winterspelen van 2014 door de inwoners in meerderheid wordt gesteund, is in de stad in het zuid-oosten van Kazachstan een publieke discussie ontstaan over de vraag of de beroemde Medeo-ijsbaan wel of niet moeten worden overdekt.

Het is een voorwaarde van het Internationaal Olympisch Comité (IOC), waar de bevolking niets voor voelt. De inwoners van het vroegere Alma Ata trekken 's winters in de weekeinden massaal naar Medeo om in het zonnetje te kunnen schaatsen. En dat willen ze graag zo houden.

Met een vraag over de overkapping van de Medeo-baan tijdens een persconferentie van het kandidaatscomité voor de Winterspelen in Almaty werd gisteren in Turijn een gevoelig onderwerp aangesneden. Directeur Vladimir Smirnov, olympisch kampioen cross country van 1994 en meervoudig medaillewinnaar, gaf dan ook een politiek antwoord. Voor een beslissing over overkapping wordt genomen, wil hij die kwestie eerst uitvoerig met de internationale schaatsunie bespreken.

Volgens Julius de Heer, de Nederlander die eerder als adviseur was betrokken bij de kandidaatsstelling van het Zwitserse Sion voor de Winterspelen van 2006 en nu door Almaty is ingehuurd, wordt gedacht aan een dak dat open en dicht kan, maar ook serieus wordt overwogen om naast de bestaande ovaal een nieuwe overdekte ijsbaan te bouwen. Dat zou de polemiek in de stad doen verstommen, en de schaatsers eventueel in 2014 toch het voordeel van de speciale omstandigheden in Almaty geven.

In de dagen van de Sovjet-Unie stond het toenmalige Alma Ata bekend als de stad waar vele schaatsrecords werden gebroken. Dat kwam door ideale ligging van de ijsbaan op een hoogte 1.685 meter in combinatie met een windturbulentie die schaatsers het gevoel gaf voortdurend wind mee te hebben. Na het uiteenvallen van de Sovjet-Unie, raakte de Medeo-baan in verval. Pas drie jaren geleden is de ijsbaan gerenoveerd en sindsdien is het een geliefde bestemming voor recreatieschaatsers.

Een al dan niet overkapte of nieuwe Medeo-baan is een sterke troef in Almaty's kandidatuur. Maar de stad heeft er meer. Bijvoorbeeld het nabij gelegen Tian Shan-gebergte, waar alle ski-onderdelen zijn gepland. Almaty presenteerde gisteren in Turijn een compact plan: in de stad is een 'olympisch district' gepland, van waaruit alle andere sportaccommodaties binnen een straal van 45 kilometer worden gerealiseerd. Ter vergelijking: bij Winterspelen in Turijn bevinden de zogeheten sneeuwdisciplines zich op minimaal honderd kilometer van de stad. Alle vervoersproblemen die dat met zich meebrengt, zal Almaty niet kennen, bezwoer Smirnov.

Aan geld is in Almaty ook geen gebrek. Zowel de Kazachstaanse regering als het stadsbestuur draagt bij aan de twee miljard die de kandidaatsstelling voor de Winterspelen kost. En mochten de Spelen worden toegewezen, dan stelt de regering zich garant. Zijn ruime financiële middelen dankt Kazachstan vooral aan de ruime olie- en gasvoorraad.

Op grond van de eigen plannen denkt Almaty in de concurrentie met de zes andere kandidaatsteden - Salzburg (Oostenrijk), Sofia (Bulgarije), PyeongChang (Zuid-Korea), Jaca (Spanje), Sotsji (Rusland) en Bojomi (Georgië) - een goede kans te hebben. Een nadeel is het gebrek aan voldoende bedden en de afwezigheid van gerenommeerde hotels in de stad. Maar De Heer vertelde dat er plannen bestaan om de huidige capaciteit op te voeren van 3.500 tot 30.000, en dat grote hotelketens hebben toegezegd zich vóór 2014 in de stad te vestigen.

Almaty denkt bovendien een serieuze kans te maken, omdat het in 2011 de Aziatische Winterspelen mag organiseren. Dat evenement dwingt de gemeente niet alleen tot het neerzetten van topsportwaardige accommodaties, maar kan ook benut worden als een generale repetitie voor 'het grote werk' in 2014.

In het nadeel van Almaty spreekt het gebrek aan democratie in het land. President Nursultan Nazarbajev regeert met harde hand. In het parlement heeft de oppositie haar enige zetel uit protest tegen verkiezingsfraude, eind vorig jaar, opgegeven.