200 Australiërs naar Uruzgan

De Australische regering heeft vandaag besloten 200 militairen naar de Afghaanse provincie Uruzgan te sturen. Zij zullen daar twee jaar lang deel uitmaken van het door Nederlandse militairen geleide Provinciale Reconstructieteam (PRT), dat aan de ontwikkeling van de als gevaarlijk bekendstaande provincie gaat werken.

In Afghanistan zijn momenteel 300 Australische manschappen actief. Daarvan werden er 110 vorige maand naar het land gestuurd om jacht te maken op leden van het terreurnetwerk Al-Qaeda en de Talibaan in het kader van de operatie Enduring Freedom, waarmee in oktober 2001 het Talibaan-regime verjaagd werd. In de aanloop naar de eerste parlementsverkiezingen in Afghanistan in ruim dertig jaar, afgelopen september, kwamen 190 Australische elitemilitairen naar Afghanistan.

De Australiërs in Uruzgan zullen voor de NAVO-stabilisatiemacht ISAF werken aan de ontwikkeling van Uruzgan. 'Ongeveer de helft zal bestaan uit bouwvakkers en bouwkundigen die voornamelijk wegen en bruggen zullen bouwen en aan het herstel van lokale gemeenschappen zullen werken. De rest bestaat uit logistieke medewerkers en licht gepantserde eenheden', verklaarde de drie weken geleden geïnstalleerde minister van Defensie, Brendan Nelson vandaag.

In tegenstelling tot in Nederland, ondervond de uitzending naar Uruzgan in Australië - dat sinds de aanslagen van '11 september' in de Vereingde Staten en die op westerse toeristen in Indonesië zijn hart vasthoudt voor een aanslag op eigen bodem - geen grote politieke weerstand. Alleen de Groenen waren tegen. Tijdens de internationale conferentie over Afghanistan in Londen eind vorige maand kondigde minister van Buitenlandse Zaken Alexander Downer al aan dat de uitzending waarschijnlijk door zou gaan.

Downer heeft in januari, aan de vooravond van de Nederlandse beslissing tot deelname aan ISAF in Zuid-Afghanistan, met minister Kamp van Defensie overlegd over de taakverdeling in Uruzgan. Dat overleg zal in maart of april worden voortgezet als Kamp Australië bezoekt. Volgens premier Howard vertrekken de Australische manschappen eind juli naar Uruzgan.