VVD op campagne druk met eigen cartoonrelletje

De VVD startte zaterdag de campagne voor de raadsverkiezingen. Het moest over lokale thema's gaan, maar de landelijke politiek overheerst.

Terwijl alle andere partijen stemmen aan het winnen waren op de drukke markt van de Oude Gracht, moest lijsttrekker Halbe Zijlstra van de VVD in Utrecht zaterdagmiddag voor eigen parochie preken. De VVD startte, later dan de andere grote partijen, de campagne voor de gemeenteraadsverkiezingen in de Utrechtse concerthal Tivoli.

Zijlstra mocht tijdens de bijeenkomst pleiten voor meer milieu- en autovriendelijke maatregelen in Utrecht. En minder regels, want 'dat gezeur en gezever' waar de lokale middenstand mee te maken krijgt, wordt ook steeds erger. De zaal, vooral bestaand uit landelijke en lokale VVD-politici, was het volledig met hem eens. Maar de boodschap bleef beperkt tot de incrowd van de eigen partij. Een luidruchtige man die de zaal binnen drong met de woorden 'mag ik ook iets zeggen?', werd afgevoerd.

De gemeenteraadsverkiezingen gaan over lokale thema's, herhaalden fractievoorzitter Van Aartsen en vice-premier Zalm zaterdag nog een keer. Toch hield een landelijk, of eigenlijk een internationaal thema de VVD in Utrecht het meest bezig - de cartoonrel.

Diezelfde ochtend stond een interview met Tweede-Kamerlid Arno Visser in dagblad Trouw. Visser bekritiseerde zijn collega Ayaan Hirsi Ali, en indirect zijn fractievoorzitter, door te zeggen dat de vrijheid van meningsuiting niet impliceert dat er onbeperkt beledigd mag worden. 'Wie dat zegt, snapt de geschiedenis niet.' Een gevoelige uitspraak, omdat Van Aartsen juist de hardst mogelijke houding uitdraagt in de kwestie.

Van Aartsen zei na afloop van de bijeenkomst dat de uitspraak niet in lijn met het fractiestandpunt is, hij had er nog een goed gesprek met Visser over gehad, maar ontkende dat er de uitspraak tot een conflict had geleid. Visser, die die ochtend op de radio nog zei dat hij naar Utrecht zou komen, verscheen niet. Volgens een woordvoerder omdat hij het te druk had met andere zaken. In zijn toespraak voor de lokale politici verwees Van Aartsen naar de kwestie, zonder Visser te noemen. Van Aartsen heeft zich druk gemaakt om de cartoonrel, zei hij. Die gaat volgens hem niet over goed fatsoen of respect, maar om de fundamentele vrijheid van meningsuiting. 'Met liberale grondprincipes wordt niet gemarchandeerd. De voltallige Tweede-Kamerfractie heeft zich deze week achter dit principiële standpunt geschaard.'

Nog meer landelijke politiek houdt de VVD bezig. Van Aartsen en Zalm verwijzen al maanden voortdurend naar de PvdA van Wouter Bos. Ook de campagnespot van de VVD, te zien op televisie en internet, gaat over de PvdA. De partij gebruikt de sociaal-democraten, zei campagneleider en staatssecretaris van Onderwijs Mark Rutte zaterdag, als tegenhanger. De PvdA maakt geen keuzes, de VVD dus wel. De PvdA wil niet bouwen, de VVD juist wel. Rutte: 'Zie het als een avondjurk. Die steekt mooier af als er een smoking naast staat.'

Terwijl Van Aartsen al maanden de helft van zijn toespraken vult met aanvallen op de PvdA, zwijgt hij zijn coalitiegenoten CDA en D66 dood. In december uitte hij nog wel voorzichtig kritiek op de christen-democraten. De VVD creëert nu liever een scheiding de eigen coalitie en het verderfelijke linkse kamp. De liberalen willen het beeld uitdragen dat het kabinet-Balkenende zelfverzekerd aan het hervormen is, zeker nu CDA, VVD én D66 in de opiniepeilingen op verlies staan.