Jarige 'Big Mac' is heer en meester

John McEnroe maakte woensdag in San Jose zijn rentree in het dubbelspel. Van de vier spelers was hij de uitblinker. 'We staan niet op de baan om maar een beetje lol te hebben.'

Toernooidirecteur Bill Rapp heeft nauwelijks zijn aankondiging afgerond of er barst een enorm gejuich los in de San Jose Sports Arena. John McEnroe, bij leven legendarisch, loopt de baan op aan de zijde van zijn dubbelpartner Jonas Bjørkman op de maat van het bluesnummer Bad to the bone.

De 'Hall of Famer' die in zijn carrière 77 titels won in zowel het enkel- als het dubbelspel en vervolgens deel uitmaakte van het veteranencircuit, maakt op de avond dat hij 47 wordt zijn rentree in het proftennis. Het toernooi van San Jose is bij uitstek de locatie voor een comeback; McEnroe won er achtmaal de dubbeltitel, de laatste keer in 1988 met Mark Woodforde.

Hij ziet er afgetraind uit. Alleen de weerbarstige krullen hebben plaatsgemaakt voor kortgeknipte grijze haren, maar zijn souplesse en touch zijn onveranderd. Het ongelooflijke gebeurt tijdens de openingswedstrijd tegen het gerenommeerde Australische koppel Wayne Arthurs en Stephen Huss, dat als tweede geplaatst is: van de vier spelers op de baan is 'Big Mac' heer en meester.

Met zijn onmiskenbare hoekige service wint hij twee games op love, zijn volleys en running lobs zijn winners en hij krijgt het publiek op de banken met de slag die door het leven gaat als de 'McEnroe Flipper': een cross-forehand vol topspin die de baan volledig uitdraait. Met tweemaal 6-3 worden de Australische titelverdedigers aan de kant gezet. En dat terwijl Wayne Arthurs vooraf nog spottend had opgemerkt dat hij alleen geïntimideerd zou zijn als McEnroe '27 zou zijn in plaats van 47'.

'Zei hij dat?', reageert McEnroe na afloop van de wedstrijd. 'Nou ja, waar het mij om gaat is dat ik het niveau van de ATP Tour kan waarmaken en dat ik als oudere speler de jongeren misschien nog wat kan leren. Jonas en ik zijn hier maar voor één reden: de dubbeltitel. We staan niet op de baan om alleen maar een beetje lol te hebben.'

Toen toernooidirecteur Rapp in september Bjørkman belde met de vraag of hij geïnteresseerd was om met McEnroe te dubbelen, hoefde hij geen moment na te denken. 'Ik zag op de kalender dat het toernooi direct na het eerste Davis-Cupweekeinde valt, dus de timing was perfect. En wie wil er niet naast een levende legende staan? Toen ik mijn vaste dubbelpartner Max Mirnyi vertelde over de wild card om met John te dubbelen, ging hij meteen akkoord.'

McEnroe zelf gaat er eens goed voor zitten. 'Dat ik nog steeds speel, is echt niet zo verbazingwekkend. Sinds ik afscheid genomen heb van de ATP Tour ben ik altijd blijven spelen, onder meer in de Champions Tour voor veteranen. Dat is echt geen hobbyclubje: de jongens daar spelen nog steeds heel sterk. Neem Goran Ivanisevic: hij serveert nog steeds als een beul en knokt voor ieder punt.'

Naarmate McEnroe ouder wordt, hecht hij steeds meer belang aan training en discipline. 'Het is ook een goed voorbeeld voor mijn eigen kinderen. Daarnaast heb ik een aantal uitstekende voorbeelden in bokser George Foreman die op zijn 45ste nog succesvol was en honkballer Roger Clemens die nu 44 is, maar nog van geen ophouden wil weten. Ik val in het niet bij deze sporters. Als ik naar hen kijk word ik aangespoord om nóg harder te werken.'

Een van de redenen dat hij zijn rentree wilde maken is dat het dubbelspel afgeschaft dreigt te worden. Door tegenvallende belangstelling - die veel te maken heeft met de beslissing van veel televisiezenders om niet langer dubbelwedstrijden uit te zenden - zijn er recentelijk nieuwe regels ingevoerd om de duur van een wedstrijd te beperken. 'Ik maak me daar grote zorgen over', zegt hij gelaten. 'Het publiek is het contact met het dubbelspel aan het verliezen.'

De aandacht gaat volgens McEnroe ten onrechte uit naar de spelers die in het enkelspel uitkomen; mensen vergeten dat er zoveel topspelers zijn die uitblinken in de dubbel. 'Alsof er alleen uitgerangeerde single-spelers deelnemen. Het is een enorme klus om dat perspectief bij te stellen, om het grote publiek te laten zien hoe belangrijk het dubbelspel is. We moeten gewoon zorgen dat het beter gepromoot wordt.'

Voert hij deze discussie ook met collega's van de televisiezenders waarvoor hij het commentaar verzorgt? 'Ja natuurlijk, ik voer deze discussie overal. Op de werkvloer, tijdens het geven van commentaar, altijd. Zo bekritiseer ik ook spelers die weigeren in het Davis-Cuptoernooi uit te komen. Daar begrijp ik helemaal niets van, het gaat toch om het feit dat je je land vertegenwoordigt.

'Maar om nog even op het dubbelspel terug te komen, de ingreep in de tiebreak die nu als officiële regel is ingevoerd gaat behoorlijk ver. Ik kan ermee leven, maar veel verder dan dit moet het niet gaan. Je moet wel zorgen dat de topspelers geïnteresseerd blijven en zich niet afwenden van het dubbel omdat het verworden is tot een tweederangs discipline.'

En dan vindt McEnroe het welletjes. De verjaardagstaart met 47 kaarsjes is net binnen gereden en hij heeft ook nog een overwinning te vieren. Grinnikend: 'Ik ga Max Mirnyi nu bellen dat hij voorlopig thuis kan blijven en dat Jonas en ik samen blijven dubbelen.'