Melkweg stal duizenden sterren

Rotterdam, 16 febr. De bolvormige sterrenhoop Messier 12 is gestript van een groot deel van zijn lichte sterren. Dat hebben astronomen ontdekt met behulp van de Europese Very Large Telescope in Cerro Paranal in Chili. Messier 12, die in het sterrenbeeld Piuchus (slangendrager) staat, beweegt in een wijde ellipsbaan om de Melkwegkern. Die baan voert deze verzameling van enkele honderdduizenden sterren met enige regelmaat door dichterbevolkte delen van de melkwegschijf. Bij bestudering van de opnamen, waarop 16.000 sterren van M12 te onderscheiden waren, bleken veel te weinig lichte exemplaren aanwezig. Normaliter bevat een sterrenhoop voor iedere ster zo groot als onze zon er vier met een massa die twee keer zo klein is. Bij M12 waren die aantallen gelijk. De astronomen concluderen dat bij een passage van M12 dicht langs de zware Melkwegkern de zwaartekracht van de Melkweg de zware exemplaren van de sterrenhoop heeft losgerukt.