Interim-topman nodig bij VNU

Door schade en schande wordt men wijs. Nadat de ondoordachte overname voor 7 miljard dollar (5,8 miljard euro) van IMS Health door VNU door beleggers werd geblokkeerd, is het vertrouwen van de aandeelhouders in het bestuur van het Nederlandse mediaconcern tot het nulpunt gedaald. Een groep aandeelhouders betoogt, zij het nog niet publiekelijk, dat een opsplitsing van het bedrijf wel eens 40 euro per aandeel zou kunnen opleveren, tegen 28,50 euro per aandeel bij de voorgenomen verkoop aan een consortium van zeven investeringsmaatschappijen.

Dit kan een tactische zet zijn om het consortium tot een genereuzer bod te bewegen. De genoemde 35-40 euro per aandeel lijkt onrealistisch, gezien het hoge executierisico. Het is dus moeilijk voorstelbaar dat het consortium zijn bod tot bijna 40 euro zal verhogen, ook al omdat het verwachte rendement van het huidige bod lager ligt dan de gebruikelijke 20 procent. En zelfs dat zou meer tijd vergen dan de gangbare drie tot vijf jaar. Investeringsmaatschappij Apax heeft zich al teruggetrokken omdat zij de prijs te hoog vond, aldus een ingewijde.

Het echte probleem lijkt er een van vertrouwen te zijn. Na het fiasco van de overname van IMS Health is de topman afgetreden, terwijl de president-commissaris in april met pensioen zal gaan. Het concern staakte zijn speurtocht naar een nieuwe topman, toen het eenmaal in gesprek was met het consortium. De indruk bestaat dat het bestuur in feite demissionair is en niet langer in staat is een redelijke verkoopprijs te bedingen.

Een oplossing zou kunnen zijn dat het bestuur een interim-topman benoemt om de verkoop te begeleiden. Dat is wat Hollinger heeft gedaan na het afzetten van zijn topman, Lord Black. Het Amerikaanse krantenconcern kende weliswaar veel grotere problemen dan VNU, maar het bestuur huurde een buitenstaander - Richard Breeden - in om de strategische opties van het concern te evalueren, hetgeen culmineerde in de verkoop van een aantal Britse kranten tegen een forse premie. Als VNU een nieuwe aanvaring met zijn aandeelhouders wil vermijden, zou het concern een soortgelijke aanstelling kunnen overwegen.

Fiona Maharg-Bravo

Voor meer commentaar uit Londen: www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld