Recordwinst France Télécom zegt niets over toekomst

De winst van France Télécom steeg vorig jaar 89 procent. Tegelijkertijd schrapt het 17.000 banen. Niet zo vreemd, vindt topman Lombard.

De winst stijgt met 89 procent tot 5,7 miljard euro, de hoogste winst sinds 1996. En toch meent president-directeur Didier Lombard van France Télécom dat zijn bedrijf tot 2008 17.000 banen moet schrappen, bijna 8,5 procent van het totaal aantal werknemers.

Vreemd? Niet zo, volgens Lombard. De topman van het tweede telecombedrijf van Europa presenteerde gisteren de jaarcijfers van France Télécom en verkocht de hele dag dubbele boodschappen. Het gaat goed met France Télécom, maar alles moet anders. Omdat zich in de telecom een revolutie aan het voltrekken is. “France Télécom moet zich nu nog sneller aanpassen“, was de gevleugelde zin waarmee hij alle media bediende. “Elke week“, zelfs.

Eerst de cijfers. Behalve de winst is ook de omzet gestegen, met 6,2 procent tot 49 miljard euro. De nog altijd omvangrijke schuld - die in 2003 nog een reddingsoperatie van de Franse overheid noodzakelijk maakte - is nu onder controle en vorig jaar met 2 miljard gedaald tot 47,8 miljard euro. France Télécom kon daarbij ook, in juli vorig jaar, voor 6,4 miljard euro het Spaanse telecombedrijf Amena overnemen.

In die zin gaat het dus goed met France Télécom. Maar op de beurs was 2005 geen gunstig jaar. Het aandeel verloor 13,5 procent, en dit jaar kelderde het nog eens met ruim 12 procent, nadat de groeiverwachting naar 2 procent werd teruggeschroefd.

Daarmee komt de andere kant van het verhaal in zicht: achter de goede cijfers gaan grote onzekerheden schuil. Zoals meer historische telecombedrijven moet France Télécom de komende jaren in de hoogste versnelling om geen verliezer te worden van de revolutionaire veranderingen in de telecommunicatie via internet.

Vorig jaar verloor het bedrijf 600.000 abonnees die overstapten naar goedkopere providers, zoals het jonge Free, dat in een paar jaar een Frans marktaandeel van 18 procent heeft opgebouwd door tegen een gelijkblijvend tarief voor één internetabonnement steeds meer diensten aan te bieden, waaronder telefonie en tv.

Ook klanten die wel bij France Télécom bleven, veranderen hun consumptie nu snel en grondig. In de laatste tien weken van 2005 groeide het aantal abonnees van France Télécom dat gratis via internet belt van 3 naar 12 procent. Eind vorig jaar verliep al met al 15 procent van het Franse telefoonverkeer via internet. France Télécom rekende er lange tijd op dat eind 2006 25 procent van het telefoonverkeer over internet zou kunnen lopen. Inmiddels lijkt dat eerder 40 procent te worden.

Van de 17.000 banen die geschrapt worden om de kosten te beperken, vervallen er 16.000 in Frankrijk, waar France Télécom 124.000 van zijn 203.000 werknemers heeft. Gedwongen ontslagen vallen er niet volgens het bedrijf, omdat tot eind 2008 zo'n 22.000 werknemers zullen vertrekken, hetzij omdat ze met pensioen gaan, een eigen bedrijf beginnen of via een gunstige regeling overstappen naar de overheid. Nog 88.000 werknemers hebben een ambtenarenstatus behouden sinds France Télécom in 2004 werd geprivatiseerd. Volgens Lombard is de “eerste boodschap“ daarom dat France Télécom in de komende drie jaar 6.000 mensen aanneemt.