Mary Pickford

Mary Pickford (1892-1979) gaf als eerste grote filmster de aanzet tot Hollywoods sterrensysteem.

Een beetje ironisch is het wel dat de in Canada geboren Mary Pickford hét model werd voor de Amerikaanse vrouw. Gedurende haar 25 jaar durende carrière (1909-1933) kon het publiek maar geen genoeg krijgen van het lieve kindvrouwtje dat in alles onschuld uitstraalde. Haar naïviteit leverde bijnamen op als “America's Sweetheart', “goudlokje' en “het meisje met de krullen'. Haar eerste filmstudio, Biograph, zette haar imago bewust af tegen dat van de vele vamps die in de jaren tien en twintig op het witte doek in zwang waren, mannenverleidsters, meestal gespeeld door naar Amerika geëmigreerde Europese actrices.

De in 1892 als Gladys Smith in Toronto geboren actrice begon jong. Als “Baby Gladys' speelde ze negen jaar lang met haar zussen in variététheaters in Canada en Noord-Amerika. In 1907 ging ze, 15 jaar oud, naar New York waar producent David Belasco haar engageerde voor een Broadway-show. Hij veranderde haar naam in Mary Pickford maar kon de ambitieuze tiener slechts vasthouden voor één toneelstuk. In 1909 wandelde ze bij filmregisseur D.W. Griffith binnen, die voor Biograph korte films maakte. Ze werd aangenomen en begon diezelfde middag nog aan Two Memories.

Pickford stapte de filmindustrie binnen op het moment dat die overging van korte films met nog één been in het variété naar speelfilms. De stijl veranderde mee. Vaste camerastandpunten maakten plaats voor scènes die vanuit verschillende hoeken werden vastgelegd. En, belangrijker, de camera werd dichter op de acteurs gezet waardoor die makkelijker te herkennen waren.

Rond 1910, toen Pickford net bij Biograph was, ging het publiek om de namen van de acteurs vragen. Daarvoor werden ze nooit vermeld - een film was van een maatschappij (Biograph of Vitagraph). Mary Pickford was een van de eerste actrices wier naam op de titelrol kwam. Daar werd het sterrensysteem geboren dat de toekomst van Hollywood zou bepalen. Zonder Pickford geen Tom Cruise of Julia Roberts.

Het lieve, onschuldige meisje stond haar mannetje in de moordende filmindustrie. Ze eiste salarisverhoging op salarisverhoging - op het hoogtepunt van haar roem verdiende ze 10.000 dollar per week - en een percentage van de winst, indertijd een unicum.

Met haar tweede echtgenoot Douglas Fairbanks leefde ze een aristocratenbestaan op het landgoed “Pickfair'. Haar zakeninstinct en hang naar een onafhankelijk bestaan buiten de filmstudio's leidde in 1919 tot de oprichting van United Artists, samen met Fairbanks, Griffith en Charles Chaplin. Ze was een machtige ster, koos zelf al haar rollen, regisseurs en cameramensen. Maar tegen haar publiek kon ze niet op: dat eiste steeds weer het kindvrouwtje, tot die 40 was en er genoeg van had, na de film Secrets in 1933. Toen hield ze voorgoed op met acteren. In 1979 stierf ze.