France Télécom legt lat niet te hoog

France Télécom zit wellicht lekkerder in z'n vel dan in eerste instantie lijkt. Het Franse telecomconcern lijkt zichzelf met het afstoten van 17.000 arbeidsplaatsen een bovenmenselijke taak te hebben gesteld. Het moet ook nog 2 miljard euro beknibbelen op overige lopende uitgaven. Maar door de bezuinigingen over drie jaar uit te smeren, heeft het bedrijf zichzelf waarschijnlijk de nodige manoeuvreerruimte verschaft.

Neem het schrappen van arbeidsplaatsen. Op een niveau van krap 6.000 per jaar zijn die minder ambitieus dan wat Deutsche Telekom van plan is. Bovendien vertegenwoordigen ze de helft van het aantal dat France Télécom in 2004 wist te bewerkstelligen, het laatste jaar waarover complete cijfers beschikbaar zijn. In 2002 verwezenlijkte France Télécom er zelfs driemaal zoveel. En het concern heeft nog steeds te veel vlees op de botten - topman Didier Lombard gelooft dat hij de managementstructuur kan terugbrengen van negen lagen naar drie. Door het prepensioenplan van het bedrijf te verlengen, zou Lombard al ruim halverwege zijn jaarlijkse doelstelling moeten zijn.

Een inkrimping van de onderliggende kosten met 10 procent is ook niet bepaald de dwangbuis die zij lijkt te zijn. De feitelijke kostenbesparing zal veel minder groot uitvallen, want France Télécom zal een deel ervan besteden aan het opkrikken van zijn mobiele divisie in Engeland en zijn breedbandactiviteiten in Frankrijk. Door zijn doelstelling voor de winstmarges te versoepelen heeft France Télécom het zichzelf mogelijk gemaakt de kosten harder te laten stijgen dan de inkomsten.

Lombard had beslist goede redenen om de lat niet te hoog te leggen. Beleggers vroegen zich af of hij wel geschikt was voor deze baan na twee winstwaarschuwingen in zijn eerste jaar als topman, waardoor de koers van de France Télécom-aandelen naar het laagste punt in drie jaar werd gedreven. Lombard speelde in januari zijn laatste troefkaart uit door Michel Combes als financieel directeur te ontslaan. Lombard zal het vuur na aan de schenen worden gelegd als France Télécom zich niet aan zijn beloften houdt.

Maar de aandeelhouders maken Lombards taak er niet eenvoudiger op. De internettechnologie zorgt ervoor dat het lastig is trefzekere voorspellingen te doen. Om die reden spreken branchegenoten als British Telecom alleen maar beperkte verwachtingen uit, maar daar nemen beleggers in France Télécom geen genoegen mee. Zij mogen Lombard daarom niets verwijten als hij zichzelf voldoende speelruimte gunt.

Voor meer commentaar uit Londen: www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld