Wetenschap wint van PR-boy

Een pijnlijk geval van backfiring, dat is het plotselinge vertrek van George Deutsch als PR-functionaris bij de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie Nasa. Deutsch (24) kwam eind januari in het nieuws door een artikel in de New York Times dat beschreef hoe hij probeerde James Hansen de mond te snoeren. James Hansen (64) is directeur van Nasa's Goddard Institute for Space Studies en is één van 's werelds beroemdste klimaatonderzoekers. Op een vergadering van Amerikaanse geofysici had Hansen, zoals hij vaker deed, gezegd dat het tijd werd om snel wat aan het broeikaseffect te doen: 'Prompt action', want het jaar 2005 was ongekend warm geweest.

James Hanson

Prompte actie kwam er: Deutsch liet Hansen weten dat hij zijn toespraken voortaan moest voorleggen aan de afdeling PR en dat die ook zou beslissen over zijn contacten met de media. En er zouden 'consequenties' zijn als Hansen zich niet aan de regels hield. Deutsch, die volgens eigen opgave aan Texas A&M University bachelor in journalistiek was geworden, werkte voor de herverkiezing van president Bush en werd door deze bij Nasa geparachuteerd om het presidentieel gedachtegoed wat meer te laten doorklinken. Zo verordonneerde Deutsch al direct na binnenkomst dat voortaan benadrukt moest worden dat de Big Bang-theorie maar een losse hypothese was. In de omgang met Hansen kreeg hij overigens zijn PR-superieuren achter zich.

Hansen en collega's lieten het er niet bij zitten en dankzij New York Times en Washington Post ontstond zo'n commotie dat zelfs republikeinen in het Congres in het geweer kwamen. Vorige week liet Nasa's hoogste baas, administrator Michael Griffin, in een scherpe email weten dat het niet de taak van de PR is wetenschappelijk materiaal te veranderen, aan te passen of te filteren. En deze week vertrok Deutsch alweer. Een bachelors examen journalistiek had hij nooit gehaald, liet zijn oude universiteit nog weten.