Tussen veilingsite en webwinkel

Meg Whitman, topvrouw van het Amerikaanse Ebay, was deze week in Brussel. In Nederland groeit haar veilingsitepijlsnel, ondanks het succes van zustersite Marktplaats.nl.

De Amerikaanse veilingsite Ebay krijgt vaste voet aan de grond in Europa. Op de Ebay-site verkopen vooral handelaren en kleine bedrijfjes hun artikelen. In totaal telt Europa al 50 miljoen geregistreerde gebruikers. Volgens Ebay verdienen in Nederland 1.500 mensen (een groot deel van) hun inkomen via de website, en in de elf Europese landen waar Ebay actief is zelfs 171.000 mensen.

Ebay is in Nederland ook eigenaar van de website Marktplaats.nl. En Ebay kocht vorig jaar tot veler verbazing het telecombedrijf Skype, dat software weggeeft waarmee je via internet kan bellen. Een vraaggesprek met topvrouw Meg Whitman (59 jaar) over de toekomt van de internetgigant.

Waarom kocht u Marktplaats?

'Het is de succesvolste website voor e-commerce (internethandel) ter wereld als je kijkt naar het aandeel van één website in de totale internethandel in een land. En door dat succes zijn we geïnteresseerd geraakt in advertentiesites als Marktplaats en Craig's List in de Verenigde Staten.'

Blijven Marktplaats en Ebay.nl naast elkaar bestaan?

'Ze zijn heel verschillend, en dat willen we zo houden om consumenten de keuze te geven. Op Ebay hebben we meer professionele verkopers, op Marktplaats meer gelegenheidsverkopers. Ondanks het succes van Marktplaats, groeit ook Ebay.nl heel hard, afgelopen jaar met 68 procent. En de afgelopen twee jaar is de groei ieder kwartaal toegenomen.'

Komt de groei van Ebay in de toekomst van overnames als die van Skype of van nieuwe gebruikers?

'We hebben nu drie prachtige divisies. Een handelsplaats, een betaalmethode, en een spraak-communicatiemethode. Zeker in 2006 gaan we onze positie in die drie markten consolideren en verstevigen. Ik verwacht dat het voorlopig bij deze drie divisies zal blijven, omdat we nog zoveel ruimte voor groei hebben. Skype is pas twee jaar oud, PayPal is nog maar vijf jaar en Ebay pas tien jaar oud. De handelsplaats zal vooral groeien in de landen waar we nu al actief zijn, zowel door nieuwe gebruikers als door meer activiteiten van onze bestaande klanten.'

Ebay verandert van een veilingsite in een winkel, omdat nu al eenderde van de transacties niet via veiling verloopt, maar tegen een vaste prijs. Wat betekent dat voor de site?

'Ebay blijft het huis voor de kleine bedrijven. Maar kopers zullen Ebay voor verschillende dingen gaan gebruiken. Op dit moment kopen ze op Ebay een uniek artikel, iets waar ze bereid zijn vier of vijf dagen op te wachten. En ze zijn online aan het einde van de veiling om mee te kunnen bieden. Maar voor een digitale camera of een laptop, willen ze er 'in en uit'. Wij willen op Ebay meer van dat soort koopmomenten. Daarom kan je nu als verkoper ook tegen een vaste prijs aanbieden, en hebben we Ebay-winkels. Het merk Ebay staat voor e-commerce en dat kan met verschillende formules.'

Hoeveel concurrentie heeft u nu van mensen die hun eigen webwinkel beginnen ?

'Hoe meer mensen vertrouwd raken met het internet, hoe meer onze kopers en verkopers andere websites uitproberen. E-commerce is - al heel lang - een heel concurrerende markt. En meer mensen proberen inderdaad hun eigen webwinkel op te zetten. Mensen die spullen verkopen via meer kanalen, dat is onderdeel van onze toekomst.'

Waarom past de internettelefonie van Skype bij Ebay?

We herkenden een aantal dingen in Skype. Ten eerste de pioniersgeest, omdat het bedrijf iets mogelijk heeft gemaakt wat daarvoor nog niet kon: gratis bellen via internet. Ten tweede de groei. Skype krijgt er per dag 200.000 nieuwe gebruikers bij.

Wordt u een concurrent van de telecombedrijven?

'Wat ik geloof, en ik ben niet de enige, is dat telefoongesprekken naar het internet verhuizen. En Skype is de leider op dat terrein. Skype zal de traditionele telecom niet vervangen, net zo min als e-commerce de gewone winkels heeft vervangen. Maarhet zal wel zorgen voor een groei van de markt. Omdat je met Skype gratis kan bellen, of tegen lage kosten, zullen mensen meer gaan bellen. Zo werkt het bij mij. Ik bel door Skype nu iedere zondag met mijn broer, omdat we dan allebei onze e-mail afwerken en van elkaar zien dat we online zijn. Omdat het gratis en omdat het makkelijk is.'

Ebay is een van de internetgiganten. Komt er een megafusie tussen twee van die giganten als Yahoo, Google en Ebay, of zijn ze te verschillend?

'Het zijn internetbedrijven, maar inderdaad heel verschillend. Wij bezitten drie van de vijf beste merken op het web: Ebay, PayPal en Skype, waarbij Yahoo en Google de andere grote namen zijn. Maar Yahoo staat voor content (inhoud), Google voor zoeken, Ebay voor internethandel, Skype voor internetgesprekken en PayPal voor betalen. Natuurlijk spelen deze bedrijven wel eens op elkaars veld. Maar deze bedrijven zijn inmiddels vreselijk groot en hebben een behoorlijk duidelijk omlijnde missie.'

Waarom bent u destijds, in 1998, begonnen bij Ebay?

'De eerste keer dat ze me vroegen, zei ik nee. Maar twee weken later heb ik toch een gesprek gevoerd met oprichter Pierre Omidyar. Hij overtuigde me omdat Ebay iets mogelijk maakt wat mensen daarvoor nog niet konden. Ze kunnen met elkaar handelen op een eerlijk platform. En tegelijkertijd komen ze in contact en hebben ze de mogelijkheid om nieuwe vrienden te ontmoeten. Ik viel op de hoge functionaliteit in combinatie met een emotionele lading.'