Uitvinder van de goedkope vlucht

De Britse luchtvaartpionier Freddie Laker, die in de jaren '70 als eerste begon met zeer goedkope transatlantische vluchten 'zonder franje', is gisteren in Miami op 83-jarige leeftijd overleden.

Grote faam verwierf Laker zich vooral met de zogeheten Skytrain, waarmee hij in 1977 begon. Passagiers hoefden niet van tevoren te reserveren en konden voor het bescheiden bedrag van 118 pond (circa 175 euro) een retour van Londen naar New York kopen. Maaltijden waren niet bij de prijs inbegrepen. Voor miljoenen minder draagkrachtigen werd het zo voor het eerst mogelijk de Verenigde Staten te bezoeken.

Laker Airways bleek uiteindelijk niet opgewassen tegen de gevestigde grote maatschappijen, die hun tarieven tijdelijk drastisch verlaagden. Rechtszaken tegen de 'bastards', zoals Laker de grote maatschappijen noemde, mochten niet baten. In 1982 ging het bedrijf failliet door een forse schuld.

Een publieke collecte voor de populaire Laker leverde nog ruim een miljoen pond op. Maar het grote avontuur voor de ondernemer, die in 1978 was geridderd voor zijn werk, was voorbij.

Lakers voorbeeld inspireerde echter een volgende generatie ondernemers, onder wie Richard Branson van Virgin Airways en Stelios Haji-Ioannou van Easyjet, nu twee van de grootste goedkope luchtvaartmaatschappijen, die overigens alleen binnen Europa vliegen.

'Ik denk dat we allemaal heel veel aan hem te danken hebben', verklaarde Branson vanmorgen. Als een hommage aan Laker heeft Branson een van zijn toestellen The spirit of Sir Freddie genoemd.

Laker, geboren in 1922 in Canterbury, begon zijn loopbaan als schoonmaker bij een vliegtuigfabriek in Rochester. Hij studeerde enige jaren luchtvaarttechniek en werkte bij de Royal Air Force. Na 1945 begon hij te handelen in vliegtuigen, waaraan zo kort na de Tweede Wereldoorlog een overschot was.

Hij verdiende veel geld dank zij de luchtbrug van de westerse mogendheden naar het door de Russen afgesloten West-Berlijn. Hij werkte vervolgens enige tijd als directeur van Royal United Airways.

In 1966 verwezenlijkte hij een droom door zijn eigen Laker Airways te beginnen, dat aanvankelijk vooral chartervluchten binnen Europa verzorgde.

Na het failliet van Laker Airways in 1982 verhuisde Sir Freddie naar Miami, waar hij na enige jaren opnieuw, zij het op kleinere schaal, begon met een eigen luchtvaartmaatschappij. Ook dit bedrijf moest echter vorig jaar zijn activiteiten staken.