“Ik probeer de hoop vast te leggen'

De Canadese Reuters-fotograaf Finbarr O'Reilly (35) is de winnaar van de World Press Photo van het jaar 2005. Hij krijgt de prijs voor een foto van een moeder en kind in een kamp in Niger, tijdens de recente hongersnood.

Reuters-fotograaf Finbarr O'Reilly nam zijn winnende foto op 1 augustus vorig jaar in een ziekentent in een noodkamp bij het stadje Tahoua in het noordwesten van Niger. Langdurige regen, die wel een betere oogst beloofde, bedreigde de aanvoer van voedsel voor de miljoenen hongerenden, die wanhopig wachtten op hulp.

Vanuit New York vertelt de 35-jarige fotograaf over zijn foto van moeder Fatou Ousseini en haar éénjarige zoon Alassa Galisou. “Het was op het hoogtepunt van de hongersnood in Niger. Die dag moest ik zelf met een voedselvergiftiging het bed houden. Ik kon in ieder geval niet de dorpen in om foto's te maken. Ik ging naar de ziekentent waar de nood het hoogst was, voor kinderen die op de rand van de dood balanceerden. Zo'n vier uur lang hing ik rond de moeder en haar kind en langzaam wenden ze aan mijn aanwezigheid. Vervolgens heb ik ongeveer een uur lang foto's genomen.

“Op de foto zie je het moment dat het ondervoede kind reikt naar de mond van de moeder, contact zoekt, haar streelt. Het is een ongelooflijk teder moment. De moeder haalde vervolgens zachtjes de hand weer weg.

“Voor mij legt de foto hoop vast. Niet de hoop dat het beter zou gaan met Afrika, nee, geen hoop op grote schaal, maar veel simpeler: de hoop dat het kind overleeft, dat hij het einde van de dag haalt.

“De volgende dag verliet ik het kamp. Door de intraveneuze toediening van vocht leefde het kind ook de volgende dag nog, terwijl het kind in het bed ernaast was overleden. Het is niet gezegd dat het jongetje nu veilig was. Hij kon naar een tent voor minder kritieke gevallen, en als dat goed ging was er weer een tent voor weer minder kritieke gevallen.“

O'Reilly is blij dat de jury een foto uit Afrika heeft gekozen. “Het is een continent dat in het nieuws vaak over het hoofd wordt gezien. Afrikaanse vrouwen en kinderen vormen een zeer kwetsbare groep. Slechts één op de vijf kinderen in Afrika haalt de leeftijd van vijf jaar. In een normaal jaar. Niet in een jaar als Niger vorig jaar had.

“Wat ik probeer is om de veerkracht en de waardigheid van de Afrikanen vast te leggen“. Hij is opgetogen over zijn prijs, maar hij schaamt zich toch een beetje, zegt hij. “Ik ben pas sinds een jaar echt fotograaf. Tot een jaar geleden was ik een schrijvend journalist voor Reuters, vanuit Congo en Rwanda. Bij mijn werk maakte ik wel al zelf foto's. Tot Reuters me vroeg om helemaal fotograaf te worden. Ik ben nog steeds aan het leren, en werk nu vanuit Dakar, Senegal.

“Nu de foto is onderscheiden, ga ik proberen moeder en kind op te zoeken. De foto stamt van mijn tweede reis naar dit gebied in Niger, maar ik ben sindsdien niet terug geweest. Wellicht zijn beiden teruggekeerd naar hun dorp. Als ze nog leven.“

De tentoonstellingen zijn te zien van 24 april tot 18 juni. Daarna zijn de foto's te zien zijn op 85 locaties in de hele wereld. Meer informatie: www.worldpressphoto.nl/exhibitions