Voorouder T. rex droeg fragiele kam

Twee bijna complete skeletten van een vroege voorouder van Tyrannosaurus Rex zijn ontdekt in het noordwesten van China. De 160 miljoen jaar oude fossielen tonen aan dat deze tweebenige vleeseters al vroeg in de evolutie van de dinosauriërs ontstonden.

Tekening van de dino-soort Guanlong wucaii (tekening Nature) Nature

Een team van paleontologen onder leiding van de Chinees Xu Xing publiceert vandaag over de ontdekking in het wetenschappelijke tijdschrift Nature. De nieuw ontdekte dinosauriërs hadden op hun hoofd een opvallende snuitkam die te fragiel was om als wapen te dienen. De onderzoekers vermoeden dat de kam werd gebruikt om soortgenoten te herkennen of om ze met visueel vertoon af te troeven in een paringsritueel. Zij hebben de nieuwe soort Guanlong wucaii genoemd: gekroonde draak van de vijf gekleurde stenen naar het kleurrijke gesteente van de vindplaats in de provincie Xinjiang

Tyrannosaurus Rex stond in centraal Azië en Noord-Amerika aan de top van de voedselketen in de laatste 20 miljoen jaar van het Krijt (tot 65,5 miljoen jaar geleden). Hun formaat (9 tot 13 meter), grote schedel, korte voorpoten en enorme achterpoten maken deze dieren tot de meest indrukwekkende dino-fossielen. De oudste fossielen van nauwe verwanten van T. Rex tot nu toe waren circa 120 miljoen jaar oud. De 160 miljoen jaar geleden levende Guanlong was met een lengte van drie meter relatief klein, had een lage schedel en relatief lange voorpoten. Dit dier stond waarschijnlijk niet aan de top van de voedselketen. De vorm van zijn tanden, zijn karakteristieke bekken en de kenmerkende achterkant van de schedel tonen volgens Xu Xing niettemin aan dat het dier een vroege voorvader was van T. Rex.

Het nieuwe fossiel bewijst dat de tweebenige dinosauriërs 160 miljoen jaar geleden al een zeer divers gezelschap waren. De evolutionaire lijn van de maniraptora (waaruit later de vogels zouden ontstaan) had zich al ver daarvoor afgesplitst.