Imam Hussein is zijn gezicht kwijt

Deze dagen zijn de straten in Iran versierd ter gelegenheid van Ashura, de traditionele rouwplechtigheden om de dood van de derde shi'itische Imam, Hussein, die in het jaar 680 bij een slag bij Kerbala sneuvelde. In alle wijken lopen in het zwart geklede mannen met loodzware praalkruizen en trommels.

Zoals altijd hangen de straten vol met portretten van Imam Hussein. Niemand weet precies hoe hij eruit zag, maar alle schilders zijn het erover eens dat hij knap, lang en stoer moet zijn geweest. Maar dit jaar is het gezicht van Imam Hussein op sommige plaatsen opeens afgeplakt. De Deense cartoons zijn de boosdoeners.

Hussein, kleinzoon van de profeet, stierf op de vlakte nabij het Iraakse Kerbala na een ongelijke strijd met de troepen van kalief Yazid. De kwestie was het eindspel in de belangrijke breuk tussen shi'ieten, die Hussein volgen, en sunnieten, die aanhangers zijn van het kalifaat. Beide stromingen zien Mohammed als hun profeet. Voor de shi'ieten zijn hun twaalf imams bijna net zo heilig en onfeilbaar als de profeet, maar ze hebben er geen enkel probleem mee om hen af te beelden. Maar nu afbeeldingen van islamitische profeten opeens een wereldwijd onderwerp zijn geworden, probeert het Iraanse regime paal en perk te stellen aan het volksgebruik.

'Ik snap er niets van', zegt een vrouw in de wijk Nezadabad. 'Ieder jaar hangen we die portretten op, maar dit jaar moet er opeens een doek over het gezicht van Imam Hussein.' Een tienermeisje weet waarom dat is gebeurd. 'Ze hebben in Canada of zo tekeningen gemaakt van de profeet. Nu mogen wij dat niet meer doen met onze Imam', zegt ze. Volgens haar zijn leden van de Baseej, de islamitische vrijwilligersbrigade, de hele dag bezig geweest om gezichten van Hussein af te plakken.

'Ze kozen alleen de mooie tekeningen om af te schermen', zegt het tienermeisje. 'Ik vind Imam Hussein een knapperd', zegt de vrouw in Nezadabad. 'Ik wil hem zien.' Door het dunne doek voor zijn gezicht zijn nog net de reebruine ogen van Imam Hussein te bewonderen. Omdat het allemaal een actie van het laatste moment lijkt, is in de ene straat Imam Hussein wel afgeschermd en in de andere niet. 'Ik snap er niets van', zegt de vrouw nogmaals.

Het zal nog een hele klus worden voor de Iraanse autoritreiten om de portretten van Hussein van de straten te krijgen. Werkelijk iedereen is dol op hem. Brommertjes, bussen en taxi's: allemaal hebben ze stickers van Imam Hussein op hun spatbord, ruit of bumper.