Kapiteinsdochter met teamgeest

Haar vader was kapitein op de grote vaart bij een Duitse rederij. Als klein meisje stond de nu 38-jarige Thessa Menssen daardoor al regelmatig met haar moeder op de kade in de Rotterdamse haven en werd zij al vroeg ingewijd in de maritieme cultuur waar de stad tot op de dag van vandaag zo prat op gaat.

Op 15 maart keert zij terug in de haven. Menssen wordt de nieuwe financieel directeur van Havenbedrijf Rotterdam en completeert daarmee de vierhoofdige directie, die verder bestaat uit president-directeur Hans Smits, Pieter Struijs (maritieme zaken) en Ger van Tongeren (commerciële zaken).

De vacature voor Menssen stond een jaar open, want het Havenbedrijf was op zoek naar een vrouw voor de functie. Het aantal hooggekwalificeerde vrouwen voor dit soort banen bleek echter schaars, dus heeft de zoektocht even geduurd. Maar in november toverde werving- en selectiebureau Egon Zehnder toch de ideale kandidaat uit de hoge hoed.

Erg lang hoefde Menssen niet na te denken over het aanbod. “Je krijgt natuurlijk niet vaak de kans om te helpen een stukje Nederland op te bouwen. Ik beschouw het Havenbedrijf als een geweldige kans.“

Menssen slaagde cum laude voor haar MBA aan de TU in Enschede en studeerde werktuigbouwkunde aan de TU in Eindhoven. Hoewel zij toegeeft aan die laatste studie bij haar huidige werkgever Unilever Nederland “niet zo vreselijk veel te hebben gehad“. “Ik heb een heel technische achtergrond“, zegt Menssen. “Die sluit goed aan bij de infrastructuur waar het in de haven van wemelt. Ik weet in ieder geval wat die inhoudt.“

“Juist“, reageert haar nieuwe baas, president-directeur van Havenbedrijf Rotterdam Hans Smits. “Onder mijn voorganger Scholten was het besluit al gevallen voor een meerhoofdige directie. Gezien de investeringsuitgaven, zoals de nieuwe Maasvlakte, maar ook door de groei van de haven en de aanleg van nieuwe infrastructuur was het beslist nodig de directie uit te breiden. Wij zochten daarom een financieel directeur die zich goed in kan leven in al deze aspecten. Wij denken die met Thessa Menssen te hebben gevonden.“

Niettemin zit Havenbedrijf Rotterdam nog in de nasleep van een ingewikkelde juridisch-financiële procedure van het “havenschandaal', waarbij voormalig directeur Willem Scholten onbevoegd bankgaranties heeft verstrekt aan zakenman Joep van den Nieuwenhuyzen. Nog altijd is 108 miljoen euro zoek.

Barclays en Dresdner Bank hebben procedures tegen het Havenbedrijf aangespannen, dat zegt niet op de hoogte te zijn geweest van de bankgaranties van Scholten. Het Havenbedrijf wijst iedere verantwoordelijkheid af. Het is een juridische affaire die, als geen schikking wordt getroffen, nog jaren kan duren.

Daarom zegt Smits: “We hebben alle onderzoeken inmiddels afgerond in deze zaak. Deze bestuurder kan met een schone lei beginnen.“ Menssen zelf heeft niet de indruk dat de “havenaffaire' een claim op haar nieuwe baan legt. “Als ik zie hoe het Havenbedrijf daar tot nu toe mee is omgegaan, dan is dat heel professioneel. En wat komt, dat komt. Dat zien we dan wel weer.“

Sinds haar afstuderen in 1992 heeft Menssen altijd gewerkt bij Unilever Nederland. Op dit moment is zij financieel directeur bij het onderdeel waar de wasmiddelen en shampoo onder vallen.

Volgens Frank Wijers, directeur bij hetzelfde Unilever-onderdeel, heeft Menssen een royale ervaring op het gebied van financiële controle, accountancy, automatisering en inkoop. Hij vindt haar een prima collega. “Ze is een geweldige teamspeler.“

Wijers benadrukt dat ook Unilever nogal wat van zijn managers eist. “Een gemiddelde directeur bij Unilever moet niet alleen excelleren binnen zijn vakgebied, maar daarnaast ook nog over de nodige vaardigheden beschikken. Thessa is naast haar deskundigheid op het gebied van financiën ook op andere punten voor haar collega's een uitstekende gesprekspartner. Daarom ben ik echt heel blij voor haar dat zij deze baan krijgt. Die is haar op het lijf geschreven.“

Menssen, getrouwd en twee kinderen, hoeft niet te verhuizen. “Het feit dat ik niet iedere dag twee keer anderhalf uur in de file naar mijn werk sta, geeft me wat meer tijd voor het gezin. Dat zie ik als belangrijk bijkomend voordeel.“