Toch zenuwschade bij onbegrepen pijn na operaties

Er is toch zenuwschade bij posttraumatische dystrofie, zeggen onderzoekers van twee academische ziekenhuizen in de Verenigde Staten. Patiënten die aan de ziekte lijden, voelen in een lichaamsdeel brandende pijn, de huid wordt rood en dik en soms gevoelloos. Het is dan logisch om aan zenuwschade te denken, maar onderzoek aan de zenuwen van patiënten bleef (op een studie aan geamputeerde ledematen na) eerder zonder resultaat - wat sommige artsen zelfs deed twijfelen of de ziekte wel bestond.

De patienten met complex regionaal pijnsyndroom-I (CRPS-I), zoals de ziekte officieel heet, hadden in de pijnlijke huid ongeveer een kwart minder zenuwuiteinden dan normaal (Pain, febr). Een gebrek aan zenuwuiteinden is een bekend kenmerk van zenuwpijn. Dat het bij CRPS-I-patiënten nu pas gezien is, komt volgens de medici door verbeterde methoden. Artsen uit Nijmegen vonden in 1998 verwante zenuwschade in geamputeerde ledematen van vier patiënten.

CRPS-I ontstaat meestal na een ongeluk of operatie. De wond geneest, de pijn blijft. Soms ontstaat de ziekte vanzelf. Ontstekingsremmers helpen, wat een andere hypothese voedt: dat lokale ontstekingen de oorzaak zijn van de ziekte. Frank Huygen van de Rotterdamse Erasmus-universiteit toonde in 2002 ontstekingsstoffen in blaarvocht van de patiënten aan. Hij stelde dat ontstekingen op hun beurt de zenuwen beschadigen. Ook de Amerikanen gaan ervan uit dat schade aan de kleine zenuwuiteinden niet genoeg is om CRPS-I te veroorzaken.

Ze vinden dat hun resultaten nog in grotere studies moeten worden herhaald, want ze vonden slechts achttien patiënten bereid om aan de studie mee te doen, waarbij een stukje pijnlijke huid uit arm of been werd gesneden.