Duitse giganten hebben geleerd van hun fouten

Hij die niet van zijn fouten leert, is gedoemd ze te herhalen.

Heeft het Duitse bedrijfsleven de lessen ter harte genomen van de vorige overnamewoede, die in de jongste jaren van deze eeuw tot zoveel waardevernietiging leidde? In grote lijnen zijn de signalen die afkomstig zijn van recente overnamepogingen door Duitse bedrijven als Eon, BASF, Linde en ThyssenKrupp bemoedigend.

In de voorgaande periode van bedrijfsovernames verwierven Duitse bedrijven de reputatie roekeloos te zijn in hun imperiale ambities en veel te veel te willen betalen voor aanwinsten met een twijfelachtige strategische waarde. Autoconcern Daimler gooide miljarden over de balk voor het Amerikaanse Chrysler, Deutsche Telekom verkwiste miljarden aan het eveneens Amerikaanse mobieletelefoniebedrijf Voicestream en nutsgigant Eon moest miljarden afschrijven op zijn investering in het Britse Powergen.

Nu zijn Duitse bedrijven, na een saneringsperiode, terug op het overnamepad, in de rug gesteund door krachtige balansen, stijgende beurskoersen en goedkope kredieten. Maar de huidige overnamegegadigden leggen meer discipline aan de dag, zoeken strategisch gezien verstandiger doelwitten uit en weigeren - tot nu toe - te veel te betalen.

Zelfs Deutsche Post, dat 22 maal de winst op tafel legde voor de Britse vrachtvervoerder Exel, verwacht de kapitaalkosten van de transactie binnen twee jaar te kunnen terugverdienen - niet slecht voor een transactie die het concern tot Europees marktleider bombardeert.

Eén gevolg van deze nieuwe discipline is een grotere bereidheid om transacties te laten schieten. Eon zette Scottish Power volledig op het verkeerde been, toen het zich uit de onderhandelingen terugtrok in plaats van zijn bod van 570 pence (8,35 euro) op het Britse nutsbedrijf te verhogen. En ThyssenKrupp zei `Auf Wiedersehen` tegen de Canadese staalproducent Dofasco in plaats van een buitensporig bod van Arcelor te overtroeven.

Een tweede teken aan de wand is de nieuwe - en oorspronkelijk on-Duitse - gretigheid waarmee vijandelijke overnamepogingen worden ondernomen. BASF heeft een vijandig bod uitgebracht op het Amerikaanse chemieconcern Engelhard en het industriële conglomeraat Linde deed hetzelfde bij zijn Britse concurrent BOC, producent van industriële gassen. Deze twee pogingen zijn echter nog niet geslaagd. Engelhard probeert het op een veiling te laten aankomen, in de hoop BASF zo ver te krijgen dat het te veel betaalt.

Als BASF die verleiding weerstaat, komt dat misschien omdat het concern het lot van Deutsche Börse wil ontlopen. De Duitse aandelenbeurs is de uitzondering die de regel bevestigt. Zijn waardevernietigende bod op de London Stock Exchange stuitte op zulke furieuze tegenstand onder beleggers, dat de topman zijn baan verloor. Dat is niet het soort fouten waaraan iemand graag nog eens zijn vingers brandt.

Voor meer commentaar uit Londen: www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld