Bod van Gazprom op Centrica is gebakken lucht

Er is een groot verschil tussen zeggen dat je naar de maan wilt gaan en dat ook daadwerkelijk doen. Toch lijken beleggers dat onderscheid uit het oog te hebben verloren voorzover het de buitenlandse ambities van Gazprom betreft.

Het Russische gasconcern heeft gezegd zijn activiteiten in Groot-Brittannië te willen uitbreiden. Een laaggeplaatse Gazprom-functionaris zei vervolgens tijdens een conference call met analisten dat het bedrijf wel gecharmeerd was van het Britse gasbedrijf Centrica. Westerse beleggers - gewend aan de behoedzame woordkeuze waarvan Europese bedrijfsbestuurders zich gewoonlijk bedienen als zij met analisten spreken - meenden dat dit betekende dat er een bod op til was. Prompt sprong de aandelenkoers van Centrica met 25 procent omhoog.

Maar er is helemaal geen bod in aantocht. De ware bedoelingen van Gazprom zijn verloren gegaan in de vertaling. Rusland wil zijn gasafzet in het buitenland veiligstellen. Maar een aankoop van Centrica zou in tegenspraak zijn met de manier waarop het land dat veiligstellen elders heeft aangepakt.

Gazproms overige buitenlandse activiteiten beperken zich tot nu toe tot discrete minderheidsbelangen in nieuw opgerichte marketing- of distributiemaatschappijen - zoals het concern dat heeft gedaan met BASF in Duitsland en ENI in Italië, en wellicht van plan is te doen met Conoco in de Verenigde Staten.

Deze aanpak combineert een potentieel gezond economisch beleid met een juiste politieke koers; het ideale Kremlin-model. Lokale partners leveren de technische kennis waaraan Gazprom behoefte heeft. Zij bieden ook bescherming tegen lokale politici die bezorgd zijn over de Russische beer die hun terrein betreedt. In een perfect symmetrisch plaatje is het de keerzijde van de deals die Gazprom buitenlandse firma's in Rusland aanbiedt.

Een vijandig bod van 11 miljard pond op Centrica past geenszins in deze delicate arrangementen - hetgeen de Britse regering ten overvloede heeft benadrukt door te stellen dat ieder bod op Centrica `met uiterste grondigheid` zal worden bekeken.

Toch is de verwarring onder beleggers wel begrijpelijk. Een aankoop van Centrica maakt geen vreemde of overdreven indruk in het huidige oververhitte fusie-en overnameklimaat. Het terugpompen van de olie- en gasinkomsten in de westerse economieën heeft al geleid tot een hele reeks grensoverschrijdende transacties, zoals het bod van de staat Dubai op het Britse haven- en scheepvaartconcern P&O.

Waarom zou iets dergelijks niet vanuit Rusland mogelijk zijn? De gedachtenlijn is plausibel maar overtuigt niet. Ditmaal hebben beleggers te enthousiast gereageerd.

Voor meer commentaar uit Londen: www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld