Exit zevende hemel

De aandelen van Google zijn nog steeds gloeiend heet. Maar ditmaal is de hitte het gevolg van de herintrede in de dampkring. De koers van het internetconcern kelderde nabeurs 12 procent, nadat de kwartaalresultaten voor de eerste keer niet voldeden aan de verwachtingen van analisten.

De resultaten van Google blijven niettemin verbazen. De omzetgroei mag dan zijn vertraagd, in het vierde kwartaal bedroeg hij nog steeds 86 procent. De meeste bedrijven zouden een moord plegen voor zulke groeicijfers. Maar er zijn tekenen dat er iets niet in orde is in het Google-imperium. Het concern laat de ingetogen manier van adverteren steeds meer varen. De pagina's met zoekresultaten raken bedolven onder talrijke, steeds opdringeriger advertenties. En de marketinguitgaven stijgen sneller dan de omzet. Google's omzet mag dan in een indrukwekkend tempo groeien, het lijkt niet langer vanzelf te gaan.

Bovendien beginnen de ambitieuze plannen van het bedrijf om allerlei zaken in ontwikkeling te brengen, uiteenlopend van gratis draadloos internet tot ruimtesensoren in samenwerking met NASA, hun tol te eisen. Google heeft gezegd in 2006 zelfs nog hogere kapitaaluitgaven en investeringen in onderzoek en ontwikkeling te overwegen. Alles bij elkaar nam de vrije kasstroom van Google in het vierde kwartaal met 33 procent toe in vergelijking met dezelfde periode vorig jaar. Dat is nog steeds goed, maar het concern heeft steeds meer moeite om de omzetgroei in contanten te verzilveren.

Het werkelijke probleem is echter dat beleggers veel méér van Google verwachten. Het aandeel wordt verhandeld op vijftig maal de geschatte winst voor 2006. Maar dit cijfer laat reële kosten als die van optieregelingen en charitatieve bijdragen buiten beschouwing. Het echte meervoud ligt waarschijnlijk dichter bij de zestig. Zo'n meervoud laat weinig ruimte voor teleurstellingen, zelfs niet als het slechts om één kwartaalwinst gaat, om maar te zwijgen over de mogelijkheid dat de activiteiten inderdaad aan vaart inboeten. Kijk dus niet vreemd op als het aandeel Google voorlopig zijn neerwaartse koers voortzet.

Robert Cyran

Voor meer commentaar uit Londen: www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld