Zwemkampioen “Thorpedo' aast op het koningsnummer

Na zestien maanden maakt de Australische topzwem- mer Ian Thorpe deze week zijn rentree in Melbourne.

Mark Hoogstad

Enthousiast veerde hij op van de tribunes. Zijn vriend en trainingsmaat Craig Stevens had zojuist als eerste aangetikt in de finale van het nummer waarop hij jarenlang met ijzeren vuist regeerde: de 400 meter vrije slag. Dat was wel een applaus waard, vond Ian Thorpe, en dus stond de vijfvoudig olympisch kampioen uitbundig in zijn handen te klappen, terwijl Stevens even verderop in het bad lag uit te hijgen van de krachtsinspanning.

Gisteren, op dag twee van de Australische zwemkampioenschappen (50 meter) in Melbourne, ging Thorpedo zelf voor het eerst te water bij de midweekse competitie die dient als scherprechter voor de Gemenebest Spelen die medio maart in hetzelfde bassin worden gehouden. Op de 200 vrij, die hij won in een “teleurstellende tijd“ van 1.46,42, ruim twee seconden boven zijn eigen wereldrecord.

Zestien maanden liet Thorpe het topzwemmen links liggen. Hij was, na ruim zeven jaar vrijwel non-stop in het water te hebben gelegen, toe aan een sabbatical. In Melbourne viert de Australische volksheld deze week zijn rentree. Maar niet op “zijn' 400 vrij, want Thorpe (23) zegt voor eens en voor altijd genoeg te hebben van het beulswerk op de middellange afstand. “Het is een prachtig nummer, maar de 400 vrij biedt mij na zo'n lange tijd niet meer de uitdaging die ik nodig heb om optimaal te kunnen presteren“, verklaart hij op de openingsdag.

Maar wat graag laat Thorpe de eer aan Stevens, zijn twee jaar oudere collega met wie hij vrijwel dagelijks in het water ligt. “Craig verdient een kans.“ Jarenlang lag Stevens immers in de golven te spartelen van Thorpe en van die andere Australische veelvraat, Grant Hackett. De laatste ontbreekt in Melbourne, omdat hij herstelt van een schouderoperatie.

En dus zijn alle ogen in het zwemmaffe Australië ineens gericht op Stevens. Stijf van de zenuwen stapte de voormalige bankmedewerker dan ook op het startblok. “Zoveel aandacht en zoveel druk ben ik niet gewend“, stamelde Stevens na afloop van zijn winnende race, die hij afsloot in een matige 3.50,33. Ter vergelijking: Thorpe's wereldrecord staat sinds 2002 op 3.40,08. “Ik zal straks nog wel een beetje harder moeten gaan“, besefte Stevens.

Dat moet hij zeker, want de middellange afstanden beschouwen de Australiërs van oudsher als hun domein. Bovendien heeft de mannenploeg wat goed te maken bij de Gemenebest Spelen. Hoofdcoach Alan Thompson luidde niet voor niets de noodklok na de teleurstellend verlopen wereldkampioenschappen van vorig jaar in Montréal. Hackett (vijf medailles, waaronder drie gouden) had ruimschoots aan de verwachtingen voldaan, maar de rest? “Veel te lui“, meende Thompson.

Stevens is sowieso de Joris Goedbloed van het Australische topzwemmen. Twee jaar geleden, bij de olympische selectiewedstrijden in Sydney, tuimelde Thorpe van het startblok bij de start van de 400 vrij. Met als gevolg dat 's lands topzwemmer zijn titel niet kon verdedigen in Athene. Een nationaal debat ontbrandde, met als inzet de vraag: moest Stevens een stapje opzij doen omwille van de onfortuinlijke kampioen?

Na lang wikken en wegen besloot Stevo toe te geven aan de publieke opinie en zijn plaats af te staan aan Thorpe. Die beschaamde het vertrouwen niet: in Griekenland prolongeerde hij zijn titel op de 400 vrij. Als dank mocht de barmhartige Stevens voortaan zijn baantjes trekken met Thorpe. Met succes, naar eigen zeggen.

Ook al is bij trainer-coach Tracey Menzies het accent inmiddels verschoven naar de korte(re) afstanden. Op last van Thorpe, want die heeft zijn zinnen nu voorgoed gezet op de 100 vrij: “Dat is het koningsnummer, daar wil ik me bewijzen, daar ligt mijn uitdaging.“ Bij de Spelen van Athene (2004) verraste de reus met de zwemvliezen (schoenmaat 52) al door als derde aan te tikken, achter Pieter van den Hoogenband (goud) en de Zuid-Afrikaanse rassprinter Roland Schoeman (zilver).

Van den Hoogenband, met 47,84 houder van het wereldrecord, is gewaarschuwd. “Ian kan alles, dus als hij zich nu volledig gaat toeleggen op de honderd, zal hij vroeg of laat ook dat record verbeteren“, sprak Dawn Fraser, de grootste zwemlegende van Australië. Vraag is echter hoe lang Thorpe zichzelf nog geeft. In december tekende hij een hernieuwd, zevenjarig contract met sportartikelenfabrikant Adidas ter waarde van 6,3 miljoen euro. Daarop concludeerden de Australische media dat het zwemfenomeen zijn carrière afsluit bij de Spelen van Londen, in 2012. Maar die conclusie is te voorbarig, vindt Thorpe. “Zoals ik me nu voel, stop ik na “Peking' (OS 2008, red). Maar pin mij niet vast op die uitspraak, want misschien ga ik wel gewoon door.“