Alonso begint aan “silly season'

Renault presenteerde gisteren zijn nieuwe aanwinst: de R28. Van een euforische stemming was echter geen sprake bij het Formule 1-team.

Bij de presentatie van hun nieuwe Formule 1-auto, spraken de hoogste sportbazen van regerend kampioen Renault gisteren in opmerkelijk optimistische bewoordingen hun verwachting uit voor het nieuwe seizoen, dat zondag 12 maart begint met de Grote Prijs van Bahrein. Hun woorden moesten vooral verbloemen dat de huidige kopman, Fernando Alonso, nog maar een jaartje blijft.

De blauw-gele bolide van de Franse autofabrikant werd getoond in het Forum Grimaldi, een congresgebouw aan de rand van de Middellandse Zee in Monaco, omdat de Franse wetgeving alle tabaksreclame verbiedt. Het team dat verleden jaar de riante dubbel behaalde in het wereldkampioenschap Formule 1 - bij de rijders en de constructeurs - heeft als hoofdsponsor de Japanse sigarettenfabrikant Mild Seven.

Fernando Alonso, die met 24 jaar de jongste wereldkampioen werd in de geschiedenis van de Formule 1, start dit seizoen met het nummer 1 op zijn bolide, maar vertrekt daarna voor drie jaar naar concurrent McLaren-Mercedes. “Er is niets veranderd in mijn leven. Ik bezit nog steeds dezelfde motivatie“, zei de eerste Spaanse titelhouder in de Formule 1 gisteren. De kampioen die in december bekendmaakte dat hij vanaf 2007 voor een ander team gaat rijden, riep meer vragen op dan hij beantwoordde.

“Ik ga niet weg omdat er ruzie is. Het team staat nog steeds volledig achter mij. En ik ben er honderd procent zeker van dat ik mijn titel met succes ga verdedigen“, berichtte Alonso vastberaden. Zijn gedrevenheid acht hij zelf groter dan ooit tevoren. “Verleden jaar moest ik bewijzen dat ook een jonge rijder kampioen kan worden. Ik richtte me op het veroveren van de eerste plaats. Nu kan ik vrijuit rijden. Ik wil zoveel mogelijk races winnen.“

Na enig aandringen legde Alonso uit dat zijn overstap naar McLaren niet werd ingegeven door het grote geld. Was het de onzekerheid of Renault in de nabije toekomst nog meedoet in de Formule 1? “Wie weet“, reageerde hij met een lachje dat niets aan duidelijkheid te wensen overliet. Alonso koos voor zijn carrière en schiep klaarheid, ruim voor wat in de F1-wereld wordt bestempeld als het silly season: dat deel van het raceseizoen waarin geruchten over op handen zijnde transfers elkaar in tomeloze vaart opvolgen.

Dat de hoogste bazen categorisch ontkenden dat mogelijk sprake is van terugtrekken, sprak voor zich. De flamboyante teammanager Flavio Briatore, tevens Alonso's persoonlijke manager, meende op het podium dat geen sprake was van stoppen, maar meldde in kleine kring dat hij niet zeker weet of het merk nog in 2008 van de partij is. Teambaas Patrick Faure haakte in op de door marketingdeskundigen bedachte slogan “winning is just the beginning'.

“Wij beschikken met de nieuwe R26 over een technisch pakket dat ons kan helpen aan het behoud van de titel.“ Dat de nieuwe auto met de verplichte V8-motor een grote kanshebber is, staat vast. Met Alonso en de Italiaan Giancarlo Fisichella als vaste coureurs en de Fin Heikki Kovalainen als testrijder, is men op dit vlak goed bedeeld. Maar in een wereld waarin op twee plaatsen (in het Engelse Enstone wordt het chassis vervaardigd en in Parijs de motor) in totaal duizend man personeel werkt om twee raceauto's op de baan te brengen, gaat het uiteindelijk om een juiste verhouding tussen kosten en baten.

Niemand is daarvan meer doordrongen dan Carlos Ghosn, bestuursvoorzitter van Renault en gevreesd saneerder. Bij het aan Renault verbonden merk Nissan ontbond hij de autosportafdeling omdat prestaties uitbleven en de investering te hoog was.

Zijn voorganger Louis Schweitzer woonde wel eens presentaties bij, maar Ghosn sprak de zaal in Monte Carlo gisteren toe via een matige video-opname waardoor sommige facetten van zijn boodschap een tikje onheilspellend overkwamen. Hij roemde de voordelen van de triomf voor de firma, de medewerkers en de dealers, terwijl verhoogde naamsbekendheid in landen als China, India, Japan en Zuidoost-Azië mooi was meegenomen.

“Zo lang wij goed blijven presteren en een prima show leveren aan de top van de Formule 1, is er geen vraag over doorgaan“, aldus Ghosn. Voortzetting hangt dus noodgedwongen af van de mate waarin Faure en Briatore succesvol zijn.

Ghosn wees ook op de onzekerheid over de toekomst van de Formule 1 als eind volgend jaar de bestaande Concorde Overeenkomst afloopt. Daarin is onder meer afgesproken hoe inkomsten uit tv-rechten onder de teams worden verdeeld. “Dat is niet alleen een zorg voor Renault, maar voor alle autofabrikanten in deze sport“, zei Ghosn. Zolang de grote investeringen in de F1 hun nut blijven bewijzen, is de firma bereid om te blijven acteren in de eredivisie van de autosport.

Ook al vertrekt hij na dit seizoen, aan Alonso zal het niet liggen. “Ik ben groot geworden bij Renault, maar zoek na vijf jaar een nieuwe uitdaging. Als ik dit seizoen maar niet te veel tegen de McLarens hoef te vechten“, zei de coureur uit Oviedo met een knipoog.