Het àllerkleinste visje leeft in de diepzee

Vorige week beweerden wetenschappers met een 7,9 millimeter lang exemplaar van de soort Paedocypris progenetica het kleinste visje ter wereld te hebben ontdekt in veenmoerassen in Indonesië. Maar zij zagen in hun enthousiasme een nòg kleiner visje over het hoofd, zegt nu visbioloog Ted Pietsch van de University of Washington.

Pietsch meldde ruim een jaar geleden de vondst van een slechts 6,2 millimeter lang volwassen mannetje van de hengelvis Photocorynus spiniceps, afkomstig uit diep water rond de Filippijnen. In een omvangrijk overzichtsartikel in het septembernummer van het Japanse vakblad Ichtyological Research beschreef Pietsch duidelijk de vondst van het minimannetje, waarvan hij ook heeft aangetoond dat het seksueel volwassen is.

Het minimannetje zat vast op de rug van een vrouwelijk exemplaar dat 46 millimeter lang was. Bij vijf van de elf bekende families hengelvissen bestaat een extreem verschil tussen de geslachten.

Het vrouwtje eet en zwemt rond, maar het mannetje heeft geen zelfstandig leven. Hij is een 'seksuele parasiet'; zijn voeding verkrijgt hij uitsluitend uit de bloedstroom van het vrouwtje, alleen bij de voortplanting speelt hij een rol. Het grootste deel van het kleine lichaam van het minimannetje wordt dan ook in beslag genomen door zijn testes.

Het karperachtige visje Paedocypris progenetica heeft zijn titel als kleinste gewervelde dier nu moeten prijsgeven aan Photocorynus spiniceps en moet nu genoegen nemen met de titel kleinste zoetwatervis, zo geven ook zijn ontdekkers toe. Photocorynus gaat niet alleen aan de leiding in minimale lengte, maar ook in het kleinste aantal ruggenwervels. Het visje heeft er 18, Paedocypris had er 33.