Dieven jagen op groot brons

Londen en omgeving worden geteisterd door een golf van diefstallen van bronzen beelden. In amper een jaar tijd zijn er volgens de politie al twintig sculpturen ontvreemd, waaronder enkele zeer waardevolle. Vooral de laatste maanden gaat het zo hard dat de politie de eigenaars van bronzen op het hart heeft gedrukt hun beelden goed te bewaken, vooral die in de openbare ruimte.

'The Three Watchers' van Lynn Chadwick. Foto Reuters A police handout photograph released January 24, 2006 shows a bronze sculpture by Lynn Chadwick entitled "The Watchers" which was stolen from the grounds of Roehampton University, south west London on January 11, 2006. Police fear the 600,000 pounds ($1.07 million) piece may be the latest in a string of thefts to hit the capital involving large bronze objects which are then sold for scrap at a fraction of their real value. REUTERS/Handout REUTERS

Op 10 januari, zo bleek pas afgelopen week, was het weer raak. Het betrof een groep van drie mensachtige figuren, getiteld The Three Watchers, van de Britse beeldhouwer Lynn Chadwick (1914-2003). De loodzware sculptuur, die geldt als een van de belangrijkste werken van Chadwick, stond al sinds 1963 op het terrein voor de universiteit van Roehampton in het westen van Londen. Een van de drie figuren bleek 's nachts met brute kracht door zijn benen te zijn gezaagd en met onbekende bestemming te zijn afgevoerd.

Slechts vijf dagen later was het weer mis, ditmaal in Tunbridge Wells, even ten zuiden van Londen. Daar werden zes grote bronzen dierfiguren gestolen.

De spectaculairste roof deed zich echter half december voor. Toen werd een befaamd beeld van Henry Moore, getiteld Reclining Figure, 's avonds laat gestolen van een terrein bij een beeldenpark ten noorden van de hoofdstad, dat geheel is gewijd aan werken van Moore. Het beeld was net terug van een expositie en zou kort daarop weer in het park zelf worden neergezet. Het gevaarte, dat meer dan tweeduizend kilo woog, is nog altijd spoorloos.

De politie vreest dat het de dieven niet om de artistieke waarde van de bronzen beelden is begonnen maar om metaal. Sculpturen van een dergelijke omvang en bekendheid zijn ook voor ervaren helers heel moeilijk te slijten.

Hoewel ze in geen verhouding staan tot de prijs voor kunstwerken van deze aard zijn de metaalprijzen op het ogenblik relatief hoog. De omsmeltwaarde van een van de figuren van Chadwick ligt volgens deskundigen zo rond de tweeduizend pond. Als kunstwerk zijn The Three Watchers echter zo'n 600.000 pond (900.000 euro) waard.

Behalve het nu gehavende exemplaar van Roehampton University bestaan er nog slechts twee zulke beelden, in het Engelse Loughborough en in Denemarken. In het geval van het beeld van Henry Moore was het verschil in waarde nog veel groter. De schrootwaarde is zo'n vijfduizend pond, terwijl het als beeld volgens kenners al gauw zo'n drie miljoen pond waard is.

William Webber van het Art Loss Register, dat een overzicht probeert bij te houden van gestolen kunstvoorwerpen, verklaarde woensdag in het dagblad The Times dat er wereldwijd zo'n 170.000 kunstvoorwerpen worden vermist. Een fors deel daarvan bestaat uit sculpturen, dikwijls verrassend grote en zware. Ook in Groot-Brittannië is het geen uitzondering meer. Webber: 'Ze worden vaak uit landhuizen en tuinen gestolen omdat ze daar geïsoleerd en onbewaakt staan tentoongesteld. Het zijn makkelijke doelwitten.'

De rovers bij Roehampton University waren net op tijd. De beeldengroep zou binnenkort in een werkplaats een restauratiebeurt krijgen. Er was echter vertraging opgetreden bij het verkrijgen van een transportvergunning van English Heritage, een organisatie die zich inzet voor het behoud van het Engelse culturele erfgoed, zo meldde The Guardian.

    • Floris van Straaten