Britse regering: 3.300 man extra naar Afghanistan

De Britse regering heeft gisteren besloten een strijdmacht van 3.300 militairen te sturen naar het roerige zuiden van Afghanistan ter bevordering van de stabiliteit in het land.

Daardoor zal het totale aantal Britse militairen in Afghanistan, inclusief eenheden die nu al in het land zijn gelegerd, komende zomer oplopen tot 5.700 man. Na vertrek van kwartiermakers blijven dan ongeveer 4.700 Britse militairen achter. De omvang van het Britse contingent, onderdeel van de internationale vredesmacht voor Afghanistan (ISAF) van de NAVO, is groter dan verwacht.

Anders dan in Nederland, waar de Tweede Kamer nog steeds dubt over uitbreiding van de Nederlandse militaire bijdrage, heeft de missie naar Afghanistan in het Verenigd Koninkrijk politiek gezien weinig stof doen opwaaien, ook al geldt de operatie als de moeilijkste sinds Irak.

Volgens minister van Defensie John Reid kan Afghanistan zonder ingrijpen opnieuw uitgroeien tot een broedplaats van terrorisme, die een grote bedreiging voor westerse landen vormt. 'We hebben gezien waar dat toe leidt, of het nu in New York is of hier in Londen', aldus Reid gisteren.

Het grootste deel van de Britse troepen zal worden gelegerd in de zuidelijke provincie Helmand, waar al jaren de omvangrijkste papaverteelt en opiumhandel van Afghanistan bestaan. De lokale machthebbers hebben vaak zelf belangen in de drugshandel. Onlangs ontsloeg de Afghaanse president Karzai om die reden de gouverneur. Het is tevens een gebied waar de radicaal-islamitische Talibaan op veel steun van de lokale bevolking kunnen rekenen.

Reid onderstreepte dat de Britten niet actief op potentiële terroristen zullen jagen. Die taak is voorbehouden aan Operation Enduring Freedom, die sinds 2001 door de Amerikanen wordt geleid.

Op het ogenblik omvat de ISAF-operatie ruim 9.000 militairen uit diverse landen, waaronder Nederland. Dit aantal zal dit jaar groeien tot 15.000, zo is de bedoeling. De Britten zijn op dit moment ook betrokken bij zogeheten provinciale reconstructieteams in het noorden van Afghanistan.

Enkele Britse parlementariërs toonden zich vorige week bezorgd over het lot van mogelijke arrestanten van de Britten in Afghanistan, die volgens de regels zullen worden overgedragen aan de Afghaanse autoriteiten. Ze verlangden garanties dat zulke arrestanten niet op plaatsen belanden waar hun rechten niet kunnen worden gewaarborgd, zoals de Amerikaanse basis Guantánamo Bay. Reid deed in reactie daarop geen harde toezeggingen.