'VS-leger te zwak door Irak'

De militaire operaties van de VS in Afghanistan en Irak trekken een zware wissel op de slagkracht van het Amerikaanse leger. Dit stellen militaire deskundigen en vooraanstaande oud-politici in twee afzonderlijke rapporten.

Een studie in opdracht van het Pentagon, het Amerikaanse ministerie van Defensie, stelt dat 'de troepenmacht wordt opgerekt tot een breekpunt'. Het noemt de gebrekkige rekrutering als voornaamste oorzaak voor de overbelasting. De Pentagon-studie moet nog openbaar worden, maar het Amerikaanse persbureau AP citeerde er gisteren al uit.

Het Pentagon heeft grote moeite nieuwe militairen te rekruteren en hen vervolgens ook in dienst te houden. Vorig jaar haalde het Pentagon voor het eerst sinds 1999 niet het gewenste minimumaantal nieuwe rekruten. Met bonussen en gunstige arbeidsvoorwaarden poogt het leger de aanwas van soldaten nu op peil te brengen.

Het rapport concludeert verder dat de omvang van de troepen, nodig om het Iraakse verzet te breken, niet blijvend op de huidige sterkte kan worden ingezet. Momenteel hebben de VS 138.000 militairen in Irak. Zowel de Britten als de Amerikanen hebben plannen de komende maanden soldaten uit Irak terug te trekken.

Gisteren kwam ook een rapport uit dat in opdracht van Democratische Congresleden werd opgesteld. De auteurs, militaire specialisten en oud-bewindslieden, waarschuwen eveneens voor een crisis in het Amerikaanse leger, veroorzaakt door de personeelstekorten en materieelschaarste. Volgens deze commissie wordt het voor potentiële tegenstanders verleidelijk de VS uit te dagen.

Het document is opgesteld onder leiding van voormalig staatssecretaris van Defensie William Perry. Net als veel andere commissieleden diende hij onder oud-president Clinton (1993-2001). Andere auteurs zijn onder anderen oud-minister van Buitenlandse Zaken Madelein Albright, oud-NAVO-bevelhebber Wesley Clark en ex-veiligheidsadviseur Samuel Berger.

De Amerikaanse minister van Defensie Donald Rumsfeld reageerde gisteren ontkennend op beide studies. 'Iedereen met een greintje verstand ziet in dat het precies tegenovergesteld is.' Volgens Rumsfeld zijn zijn troepen juist 'gehard door de strijd'.