Burgemeester vecht voor casino in Maastricht

Maastricht droomt van een vermaakscentrum met casino. Het moet 4.500 banen opleveren. Een buurgemeente en het monopolie van Holland Casino staan in de weg.

Voorlopig ontwerp van het nieuwe amusementscentrum in Maastricht

Duizenden gokkers met dollartekens in de ogen, en allerlei speelautomaten - moeten we dat wel willen in deze stad? Burgemeester G. Leers van Maastricht vroeg het zich af toen Harrah's Entertainment zich vorig jaar bij hem meldde. Het Amerikaanse concern wil aan de Maas een prestigieus vermaakscentrum bouwen, met een hotel, winkels, een theater, een conferentiecentrum, nachtclubs én een casino.

'Ik moest eerst even slikken, maar ik realiseerde me snel dat het een fantastisch idee was', zei Leers gisteren. Harrah's denkt ongeveer 550 miljoen euro te investeren in het initiatief, dat 4.500 mensen structureel een arbeidsplaats biedt en bij de bouw ervan 5.000 tijdelijke banen oplevert. 'Als we deze kans niet benutten, zijn we geen knip voor onze neus waard. Het is een unieke mogelijkheid om de economie van Limburg uit het slop te halen', zei Leers op het stadhuis van Maastricht, waar het project werd gepresenteerd.

Vice-president R. Mirman van Harrah's, 's werelds grootste gokbedrijf met (in 2004) een jaaromzet van 7,1 miljard euro en honderdduizend werknemers, zei dat zijn concern bezig is zijn vleugels in Europa uit te slaan. Na Spanje, Slovenië en het Verenigd Koninkrijk is Nederland aan de beurt. Waarom Maastricht? Omdat de Limburgse hoofdstad zo centraal is gesitueerd, antwoordde Mirman. 'België, Duitsland en zelfs Frankrijk liggen vlakbij. In een straal van veertig kilometer rondom Maastricht wonen liefst 1.363.000 mensen, dat is interessant voor ons.'

Leers had alleen maar lof voor Harrah's, dat volgens hem bekend staat als 'een goede werkgever' en zich sterk maakt voor 'verantwoord gokken'. Maar Leers beseft dat 'een nu-of-nooit-kans' voor wat 'Caesars Holland in downtown Maastricht' moet gaan heten, nog geen werkelijkheid is. Buurgemeente Valkenburg, waarmee Leers wil samenwerken, ligt dwars. Het toeristenoord heeft een casino dat jaarlijks 500.000 bezoekers trekt en aan 350 mensen een baan biedt. Valkenburg wil het koste wat kost behouden, maar twee gokhuizen in één regio is er één te veel, vindt Limburg zelf.

Leers heeft nog een probleem: de vergunning voor het casino. Hoewel het casino slechts 15 procent van Caesars Holland in beslag neemt, is het voor Harrah's 'van essentieel belang', weet de burgemeester. In Nederland berust de vergunning exclusief bij Holland Casino, met als belangrijkste motief het beperken van gokverslaving. Leers wil af van dat monopolie, hetgeen hij schriftelijk heeft bepleit bij de ministers Donner, Zalm en Brinkhorst. Hij wees ook naar een uitspraak van de rechter in Breda. In een tussenvonnis in december oordeelde die rechtbank dat het Nederlandse kansspelbeleid niet voldoet aan de Europese eisen van samenhang en stelselmatigheid, neergelegd in het zogenoemde Gambelli-arrest.

'Het rijk kan niet een stevig restrictief beleid voeren om gokverslaving te voorkomen, en tegelijkertijd een publiciteitscampagne van Holland Casino toestaan om meer mensen aan de speeltafels te krijgen', aldus Leers. 'Laat de markt hier zijn werk doen. Met partijen als Harrah's zijn goede afspraken tegen het risico van gokverslaving te maken.'

De eerste contacten tussen Harrah's en Maastricht dateren van 2004. De Venlose zakenman J. Leenders, die decennia lang in de Verenigde Staten verbleef, introduceerde het amusementsbedrijf bij de burgemeester. Fractieleider G. van Rens van het CDA functioneerde als tussenpersoon. 'Ik dacht dat Leenders me sprookjes vertelde', weet Van Rens nog. 'Harrah's wil de Europese markt op, zei hij. 'Grijp die kans!' , heb ik meteen op het stadhuis geroepen.'

Begin vorig jaar ontmoette Van Rens Paul Steelman, de architect van Harrah's. 'Hij had een ontwerp gemaakt, een artist's impression. Vrij vertaald zag het er uit als Las Vegas aan de Maas. Dat willen we nu juist niet, heb ik hem op het hart gedrukt. Dat idee paste niet bij het ritme en de chemie van onze stad. Er komt iets dat wél past.' Maar wat Caesars Holland dan wel wordt, en op welke plaats het komt, blijft voorlopig onduidelijk.