Blessureleed blijft Clijsters in Australië achtervolgen

Een reprise van de Belgische vrouwenfinale van twee jaar geleden leek vandaag in de maak bij de Open Australische tenniskampioenschappen. Totdat Kim Clijsters haar rechterenkel verzwikte in haar duel met Amélie Mauresmo en, ondanks een behandeling langs de zijlijn, geblesseerd moest opgeven. Daardoor staat niet zij, maar de Française overmorgen in de eindstrijd tegenover Justine Henin-Hardenne, die eerder op de dag Maria Sjarapova versloeg: 4-6, 6-1 en 6-4.

Belgium's Kim Clijsters reacts to an ankle injury after falling during her semifinal match Thursday, Jan. 26, 2006, against Frances Amelie Mauresmo at the Australian Open Tennis tournament in Melbourne, Australia. Clijsters retired following the right ankle injury in the deciding set. Mauresmo won 5-7, 6-2, 3-2, retired, and will play Justine Henin-Hardenne in Saturday's final. (AP Photo/Greg Bowker) Associated Press

Als een volslagen verrassing kwam de opgave van Clijsters niet. Er ging de afgelopen anderhalve week geen dag voorbij of vanuit het Belgische kamp weerklonken onheilspellende geluiden. Kimmeke uit Bree zou slechts op halve kracht kunnen spelen. Het was al een klein wonder dat ze überhaupt aan de start was verschenen. Ze had last van haar heup, reden waarom ze afhaakte bij het voorbereidingstoernooi in Sydney, en kampte bovendien met (de naweeën van) een ontsteking aan de onderste rugwervel. Clijsters beet weliswaar op haar tanden, maar het waren toch vooral pijnstillers en de fysiotherapeut die haar in Melbourne op de been hielden.

Vandaag brak het lijntje alsnog, na een gelijkopgaande strijd onder het - wegens de hitte (39 graden Celsius) - gesloten dak van de Rod Laver Arena. Clijsters won de eerste set (7-5), op wilskracht vooral, verloor de tweede (2-6), mede omdat ze langzaam maar zeker door haar energievoorraad heen raakte. Ze bewoog steeds trager over de baan, maar hervond zichzelf in het derde bedrijf.

Totdat het noodlot toesloeg en een einde maakte aan de missie van de speelster, die maandag desondanks de wereldranglijst - voor de derde keer in haar carrière - aanvoert. Al was het ditmaal niet haar heup of haar rug, maar haar enkel die het begaf na een ongelukkige landing. 'Ik voelde meteen dat het niet goed zat. Zeer frustrerend, zeker omdat ik het gevoel had dat ik in de derde set de draad weer kon oppakken', sprak Clijsters na afloop. Maar: 'Ik klaag niet over mijn tijd hier, het is alleen spijtig dat het zo moet eindigen. Ik heb in de eerste twee ronden het geluk gehad dat ik een tegenstandster had die nog meer onnodige fouten sloeg dan ik.'

Blessureleed achtervolgt de 22-jarige Vlaamse al geruime tijd. Vorig jaar, vlak na de Australian Open te hebben gemist, maakte ze een indrukwekkende rentree, die afgelopen najaar bekroond werd met het winnen van haar eerste grandslamtitel, de US Open. Op de voor tennissers heilige wereldranglijst knokte ze zich binnen recordtempo terug, van de 134ste (maart) naar de tweede plaats (december). Nog nooit had iemand zich zo snel weer aan het front weten te melden. Vandaag moest ze op bezoek in het ziekenhuis van Melbourne.

Clijsters had toch haar dag al niet. Vanmorgen 'onthulde' de Herald Sun dat gisteren, in haar kwartfinalepartij tegen de herintredende Martina Hingis, een voormalige drugsdealer uit Australië in haar spelersbox zat. Elie Malkoun, in 1988 samen met zijn broer voor tien jaar veroordeeld wegens de handel in verdovende middelen, vertelde de tennisster tegen het lijf gelopen te zijn in het hotel, waarna Clijsters hem en zijn vrouw en vier kinderen uitgenodigd zou hebben om naar haar partij te komen kijken.

Toen een verslaggever vandaag om opheldering vroeg over haar gast, weigerde Clijsters commentaar te geven. 'Meneer, ik zit hier met een verstuikte enkel, ik snap niet hoe u deze vraag durft te te stellen', bitste ze. Op het moment dat de Engelstalige media de perszaal verliet, keek Clijsters de vragensteller witheet na. 'Wat een klootzak!', klonk het, terwijl de microfoon nog open stond.

Aanmerkelijk complimenteuzer was Clijsters voor haar landgenote Henin, die voor de zesde keer in haar loopbaan de finale van een grandslamtoernooi bereikte. 'Justine staat goed op haar benen', zo had Clijsters geconstateerd. 'Als ik mijn geld op iemand moet zetten, dan is het op haar.'

In haar duel met het ' kreunwonder' Sjarapova gaf het technisch surplus van Henin vandaag de doorslag. Bovendien verloor de Waalse slechts vier keer haar service, terwijl de Russin zeven keer haar opslagbeurt moest inleveren.