Spurling wint Whitbread boekenprijs

De Whitbread Book of the Year Award is gisteravond uitgereikt aan Hilary Spurling voor het tweede deel van haar monumentale biografie van Matisse, Matisse the Master. Zij ontvangt 25 duizend pond.

“Een uitzonderlijke prestatie“, noemde juryvoorzitter en kinderboekenauteur Michael Morpurgo de biografie tijdens de uitreikingsceremonie in Londen. “Het is uitzonderlijk om een boek van deze lengte te lezen en niet te willen dat het eindigt.“ De jury moest een keuze maken uit de winnaars in de categorieën roman, debuutroman, biografie, kinderboek en poëzie. Na een verhitte discussie van twee uur werd een gecompliceerd puntensysteem bedacht, waarmee Spurling als winnaar uit de bus kwam. Tweede werd Kate Thompsons kinderboek The New Policemen, op de voet gevolgd door dichter Christopher Logue. De favoriet van publiek en de bookmakers, Ali Smith, eindigde op een gedeelde laatste plaats samen met debutant Tash Aw.

Spurling werkte vijftien jaar aan haar tweedelige biografie, en kreeg als eerste van de familie Matisse toegang tot de persoonlijke documenten van de schilder. In haar biografie maakt ze korte metten met een aantal mythes over Matisse, zoals vermeende affaires met modellen en zijn houding tijdens de Duitse bezetting. Verder ontdekte ze dat de oorsprong van Matisses kleurgebruik lag in de textielindustrie uit het plaatsje van zijn jeugd, Bohain-en-Vermandois. Haar boek, dat juichende kritieken ontving, “heeft nu al de loop van de kunstgeschiedenis veranderd“, aldus de Whitbread jury. Spurling schreef eerder biografieën van onder meer Ivy Compton-Burnett en George Orwells vrouw Sonia.

Het is de vierde keer in de twintigjarige geschiedenis van de Whitbread Book of the Year Award dat de prijs naar een biografie gaat, in een jaar dat volgens Britse critici toch al gedomineerd werd door outsiders. Zo versloeg Ali Smith favorieten als Salman Rushdie en Nick Hornby in de categorie roman. Onverwacht was ook de bekroning van Cold Calls van de 79-jarige Christopher Logue - de eerste literaire prijs in zijn carrière. Logue werkt al sinds de jaren vijftig aan zijn Trojan War Music-reeks, waarvan Cold Calls de voorlaatste episode is. Hij kan zich dus nog met het laatste deel revancheren - als de Whitbread tenminste een nieuwe sponsor weet te vinden. Whitbread PLC heeft aangegeven dat het de Whitbread Book Awards dit jaar voor het laatst steunt.