Kiefer verslaat Franse “vriend'

Melbourne, 25 jan. - Melbourne Park hoopte vandaag een beetje bij te komen van het meeslepende nachtduel tussen Ivan Ljubicic en de revelatie van de Open Australische tenniskampioenschappen, entertainer Marcos Baghdatis uit Cyprus. Maar een adempauze was de toeschouwers niet gegund, amper twaalf uur na het verbale vuurwerk tussen de luidruchtige Kroatische en Griek-Cypriotische supporters.

Opwindend was vandaag de slijtageslag tussen Nicolas Kiefer en Sébastien Grosjean, waarbij de eerste na vier uur en 48 minuten uiteindelijk aan het langste eind trok: 6-3, 0-6, 6-4, 6-7 en 8-6. Daardoor staat de 28-jarige Duitser voor de eerste keer in zijn carrière in de halve finale van een grandslamtoernooi. In zijn 34 voorgaande pogingen was hij nooit verder gekomen dan een plaats bij de laatste acht.

De voldoening was na afloop dan ook groot bij de nummer 25 van de wereld die, ondanks een blessure aan zijn linkerenkel, vrijdag aantreedt tegen de nummer één van de wereld, Roger Federer, of Nikolay Davidenko. Het duel tussen de Zwitser en de Rus was bij het ter perse gaan van deze krant nog niet beëindigd. Kiefer zal overmorgen opnieuw een greep uit de pot met pijnstillers doen. ,,Ik heb niet groots gespeeld, mijn vechtlust gaf de doorslag'', stelde hij tevreden vast.

Niet alleen op het centre court zelf liep de temperatuur vandaag, na twee relatief koele dagen, weer flink op (34 graden Celsius), ook bij de twee hoofdrolspelers in de Rod Laver Arena steeg het kwik naar grote hoogten. Kiefer is van nature een heethoofd. Dit toernooi ging hij al tweemaal over de schreef: één keer een obsceen gebaar, één keer obsceen taalgebruik. Het dubbele vergrijp leverde hem een boete op van 2.500 dollar, die hij lachend betaalde.

Vandaag joeg hij Grosjean de gordijnen in door na een lange slagenwisseling en vanuit kansloze positie zijn racket over het net te slingeren, waarna de kleine Fransman een op het oog eenvoudige smash miste. ,,Het was een reflex'', verontschuldige Kiefer zich. ,,In de hitte van de strijd gebeuren zulke dingen. Het was niet aardig, dat weet ik, maar van binnen kookte ik van spanning.'' De scheidsrechter liet het begaan, tot woede van Grosjean die vergeefs de hulp inriep van de hoofdarbiter.

Kwade bedoelingen had Kiefer naar eigen zeggen niet. Grosjean noemde hij, “een vriend“, maar “die vriend' onderschreef die woorden niet. ,,Vriend is een groot woord“, grimaste de 27-jarige basilner , die op cynische toon vaststelde dat voor Kiefer kennelijk andere wetten golden. ,,Voor zover ik weet mag je niet met rackets gooien.“

Grosjean kon zich sowieso bestolen voelen. Een blik op de statistieken leerde immers dat hij op vrijwel alle onderdelen beter uit de verf kwam. Zo sloeg hij meer eerste services binnen de lijnen, noteerde hij meer winners, en sloeg hij in totaal meer punten (169) bijeen dan Kiefer (160). Toch verloor hij, en geen wonder dan ook dat hij zich na afloop met een gezicht als een oorwurm in de perskamer meldde.

Heel wat minder inspanningen hoefde Grosjeans landgenote Amélie Mauresmo vandaag te leveren. In recordtempo (52 minuten) zette de nummer drie van de plaatsingslijst de onmachtige Patty Schnyder uit Zwitserland opzij: 6-3 en 6-0. Het eenzijdige duel was, net als het afzichtelijke foutenfestival tussen Maria Sjarapova en Nadia Petrova van gisteren, geen reclame voor het vrouwentennis.

Mauresmo staat morgen tegenover Kim Clijsters die, hoewel de Vlaamse al enige tijd last heeft van een heupblessure, vandaag de opmerkelijke opmars van de herintredende Martina Hingis tot staan bracht: 6-3, 2-6 en 6-4. De laatste keek ondanks haar uitschakeling tevreden terug op haar eerste grandslamtoernooi in drie jaar. ,,Ik wist vooraf niet waar ik stond, nu is gebleken dat ik me heel aardig kan meten met iemand die binnenkort de nummer één van de wereld is, dus zo slecht heb ik het niet gedaan. Ik heb iets om mezelf aan vast te klampen“, klonk het vastberaden. Clijsters constateerde dat de voormalige nummer één van de wereld zich opmerkelijk snel heeft aangepast aan de nieuwe eisen van het moderne vrouwentennis. ,,Ze slaat absoluut harder dan voorheen.“

Clijsters mag zich vanaf komende maandag de nieuwe nummer één van de wereld noemen.

    • Mark Hoogstad