Zielenheil voor trouwe makkers

Mary Taormina staat te wachten voor de kathedraal van Frascati, een stadje ten zuiden van Rome. Haar gezicht is bepoederd. Haar geverfde blonde haren ook. Ter hoogte van haar kuiten, waar haar zwarte bontmantel eindigt, begint de weelderige staart van Beppe. Beppe is een met een Pekinees gekruiste Yorkshire, gekleed in een fleece-jasje en versierd met een rode strik. Over een half uur zal Beppe door de pastoor worden gezegend.

Het is Sint Antonius, de naamdag van de beschermer van de dieren, een abt die in de derde en vierde eeuw na Christus in Egypte leefde. Al eeuwen komen in Italië op deze dag dierenvrienden naar de kerk om het zielenheil over hun trouwe makker af te roepen.

Het plein loopt al aardig vol en er wordt volop gekeft en geblaft. Om Mary heen staan mannen van de burgerwacht in blauwgele pakken. Ze spannen linten om het parkoers af te zetten waarlangs de baasjes en hun dieren straks langs de pastoor zullen defileren.

Mary komt elk jaar, vertelt ze. 'Traditie. Ik ben katholiek en dan wil je het beste voor je dier.' Haar tienjarige Beppe kan wel een steuntje in de rug gebruiken, vindt ze. Hij is al aan zijn prostaat geopereerd, aan zijn rug vanwege een hernia, en hij is gesteriliseerd, na een gebleken te grote interesse voor de teefjes.

'Ik ben oma en Beppe is mijn zoon', zegt ze. 'Hij gaat overal mee naar toe. Naar de supermarkt, naar het restaurant en naar de kerk. In het begin stond ik dan stiekem achter een pilaar. Maar de pastoor heeft me persoonlijk gezegd dat als Beppe zich stil houdt ook Beppe welkom is.'

'Ik ben goed uitgerust voor de cacca', zegt ze ineens. Ze toont een plastic botje met daarin plastic zakjes. 'Dat moet, want als je de poep achterlaat, krijg je een bekeuring.' Het is ook een kwestie van opvoeding, vindt ze.

Naast Mary komt een man staan. Luciano heeft een zonnebril op zijn hoofd en zijn boxer Oliver aan de riem. Oliver is een beetje agressief, zegt hij lachend. Hij kan wel een zegening gebruiken. 'Mijn vorige hond is aan een ziekte gestorven. Die was niet gezegend, dus nu wil ik wat extra's voor Oliver doen.' Oliver's staart is gecoupeerd. Volgens de pas ingevoerde verordening van de gemeente Rome mag dat niet meer. Luciano weet dat, maar zegt dat hij de hond zo gekocht heeft.

De dierenverordening blijkt net als de in 2003 afgekondigde nationale dierenbeschermingswet niet echt te werken, vertelt Ilaria Ferri, hoofd van de Italiaanse afdeling van PETA (Mensen voor een ethische behandeling van dieren).

Op papier ziet de wet er goed uit. Wie zijn hond niet dagelijks uitlaat, krijgt een boete van 500 euro. Ook zwerfkatten, exotische dieren en vissen hebben meer rechten gekregen in Rome. De vissen mogen zich zelfs verheugen op een vierkant aquarium, nu de gekmakende ronde kom officieel is verboden.

'Het is de zoveelste Italiaanse wet die niet wordt gehandhaafd en enkel geldt als lokkertje voor de dieren liefhebbende kiezers', meent Ferri. 'Als je de politie belt, omdat een zwerver een hond misbruikt om te bedelen, krijg je geen reactie. En ook het aantal honden en katten dat jaarlijks voor de vakantie in de steek wordt gelaten, is sinds de invoering van de nationale wet nog niet gedaald. Het blijven er naar schatting ieder jaar 350.000.'

De mis is uit. De fanfare speelt, de klokken luiden en de brandweersirene loeit. Ernstige mannen dragen het schilderij van Sint Antonius naar buiten. Het is de enige heilige die geen vaste plek in de kerk heeft, maar die elk jaar wordt ondergebracht bij een andere familie. 'Mensen betalen grof om Sint Antonius een jaar in huis te mogen hebben', vertelt Giancarlo de dirigent van het plaatselijke koor.

De pastoor probeert zijn kwast met wijwater lachend uit op de burgemeester. Dan komt de stoet met dierenvrienden in beweging. Eerst een oudere man met een Chow Chow onder zijn arm, dan alle anderen, onder wie ook Mary en Luciano. Als de honderden honden en katten zijn gezegend volgen de paarden, dan de wagens van de burgerwacht en uiteindelijk de brandweerwagen.

Pietro veegt na afloop met een servet de bek van zijn boxer schoon. Alles is goed gegaan. Bruno is gezegend. Of het baasje nog naar de kerk is geweest? Vandaag wel: 'Als de hond wordt gezegend, dan gaat het baasje ook.'

    • Bas Mesters