Soulkoningin

Het nieuwe album van Mary J. Blige heet The Breaktrough. En dat is eigenlijk best vreemd. Want als er iemand al jaren onaangetast aan top van de r&b-voedselketen staat, dan is het wel Mary J. Blige.

Mary J. Blige: The Breakthrough

Aan het begin van haar carrière in de vroege jaren negentig werkte ze samen met Puff Daddy, die haar tooide met de eretitel `koningin van hiphop en r&b` en er is in al die jaren nooit iemand geweest die aan die titel heeft durven tornen. Wel werd er bijvoorbeeld een `prinses van hiphop en r&b` gelanceerd, maar dat benadrukte slechts dat de toppositie nu eenmaal al lang vergeven was. Hiphop-iconen als Jay-Z en The Game noemden in hun raps zelfs het pure feit dat ze met Mary J. Blige een nummer hadden opgenomen, als het definitieve bewijs dat ze het hadden gemaakt. De doorbraak in de titel van dit album lijkt dan ook meer te slaan op de gemoedstoestand van de populaire zangeres, die een flink deel van haar carrière worstelde met verslavingen en foute partners in zowel de liefde als de muziek. In het nummer `MJB the MVP` zingt Mary J. dat ze nu pas zo ver is dat ze ook zichzelf vol trots een koningin durft te noemen.

Dat is meer dan een slogan. Mary J. ís de koningin van de hedendaagse soul, een die met beide benen stevig in de oude soultraditie staat, met als enige verschil dat zij haar hart regelmatig vol overgave uitstort over hiphopbeats, immers het overheersende ritme van de zwarte muziek van deze tijd. Ze lijdt niet meer zo als op eerdere albums, maar de liefde die ze voelt voor haar huidige partner en haar zelfverzekerdheid (`You can`t keep a good woman down`), verhullen niet dat de pijn uit haar verleden nog steeds aanwezig is. Omdat ze daar steeds naar verwijst, klinkt het niet als een cliché wanneer ze zingt dat ze eindelijk een man heeft voor wie ze opblijft tot hij thuiskomt omdat ze anders niet kan slapen, maar als een overwinning van een door het leven getekende vrouw die elke emotie met haar luisteraars wil delen, de goede zowel als de slechte.

Zoals altijd is er een keur aan prominente producers, onder wie Raphael Saadiq, die met zijn zwoele wierooksoul precies die muziek maakt die je wil horen wanneer je `s avonds smachtend op je geliefde wacht. Verder wisselen de pompende hiphopdrums en de traditionelere r&b-producties, met koortjes, violen en dartelende pianotonen, elkaar als vanouds af. Met in de hoofdrol steeds de stem van de koningin, die minder rauw en gerafeld klinkt dan ooit, maar opvallend krachtig, helder en zuiver; precies zoals ze zich voelt.

Saul van Stapele