Onhandige manoeuvre van Belgacom

Als er iets erger is dan slecht nieuws, dan is het slecht nieuws dat op onbeholpen wijze naar buiten wordt gebracht. Belgacom is niet het eerste Europese telecomconcern dat waarschuwt dat 2006 een zwaar jaar zal worden. Deutsche Telekom en France Telecom (FT) hebben beleggers ook al voorbereid op lagere winstmarges.

Maar Belgacom is wel de enige die het sombere nieuws op een 'informeel' samenzijn bekend heeft gemaakt. Scott Alcott, hoofd van de divisie voor vaste telefonie, zei op een nieuwjaarsdiner van Belgacom in Londen tegen analisten dat zijn divisie het moeilijk heeft. De personeelslasten en de kosten van het uitrollen van internettelevisie zetten de marges onder druk.

Belgacom heeft de berichten gebagatelliseerd door te zeggen dat er niets nieuws onder de zon was. Maar een koersdaling wijst in een andere richting.

Beleggers hebben wellicht gelijk als ze zich zorgen maken. De berichten sluiten nauw aan bij die van andere telecomaanbieders, die merken dat het duurder is om de concurrentie in internetdiensten aan te gaan dan ze hadden gedacht. En voor Belgacom is de vaste telefonie extra belangrijk, omdat die voor de helft van de concernwinst zorgt.

Bovendien verdiept de slappe manier waarop Belgacom het nieuws naar buiten bracht de zorgen over het management, dat ook al een grillige staat van dienst op overnamegebied verweten wordt. Na het mislukken van pogingen om het Tsjechische Cesky Telecom en het Nederlandse Versatel over te nemen, werd er veel te veel geld neergeteld voor het Belgische technologiebedrijf Telindus. De sombere vooruitzichten voor de divisie vaste telefonie kunnen het management tot nóg duurdere transacties verleiden.

Het zou beter zijn het geld in kas te houden. Nu de waarderingen van telecombedrijven dalen, wordt het geduld straks misschien beloond met een koopje. Een nieuwe waardevernietigende transactie zou het risico in zich dragen de koers van Belgacom, dat gisteren werd verhandeld op 26,25 euro, te laten zakken tot onder de introductiekoers van 24,50 euro van 2004. Dat zou zelfs de beroemde Belgische tandartsen uit de beleggersfolklore de stuipen op het lijf moeten jagen.

Mike Verdin

Voor meer commentaar uit Londen: www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld

    • Mike Verdin