Syrië laat vijf prominente opposanten vrij

De Syrische regering heeft gisteren vijf prominente opposanten vervroegd uit de gevangenis vrijgelaten. Dat heeft de Syrische mensenrechtenactivist en advocaat Anwar al-Bunni in Damascus bekendgemaakt. Onder hen zijn de ex-parlementsleden Riad Seif en Maamoun Homsi, wier arrestatie in 2001 het einde betekende van de toenmalige periode van relatieve liberalisering aan het begin van het regime van president Bashar al-Assad.

De vrijlatingen komen temidden van zware internationale druk op het regime van president Assad dat wordt verdacht van betrokkenheid bij de moordaanslag op de Libanese oud-premier Rafiq Hariri in Beiroet in februari vorig jaar. De Verenigde Staten beschuldigen Syrië bovendien van steun aan de rebellen in het buurland Irak. President Bush riep Damascus vorige maand op zeker negen opposanten vrij te laten, onder wie de vijf die nu vrij zijn.

Behalve Seif en Homsi werden gisteren Walid al-Bunni, Habib Issa en Fawaz Tello vrijgelaten. De vijf werden in 2002 tot vijf jaar gevangenis veroordeeld wegens schending van de grondwet, volgens medestanders in werkelijkheid wegens hun oproepen tot politieke hervorming.

Tegenover het Arabische televisiestation Al-Jazeera zei Seif dat zijn vrijlating een stap in de goede richting was. Anwar al-Bunni wees er echter op dat het in Syrië niet zozeer gaat om de vrijlating van bepaalde personen maar om “het creëren van een atmosfeer waarbinnen vrijheden worden beschermd“. “Het gaat om beëindiging van politieke arrestaties en opheffing van speciale rechtbanken die naar willekeur intellectuelen en activisten aanpakken“, zei Bunni. “Daarom gingen ze naar de gevangenis, maar deze doelstelling blijft onverwezenlijkt.“

De Amerikaanse autoriteiten hebben gisteren alle tegoeden in de VS bevroren van de chef van de Syrische militaire inlichtingendienst, Asef Shawkat, een zwager van president Assad. Amerikaanse staatsburgers mogen geen zaken meer met hem doen. Volgens Washington is Shawkat direct betrokken bij de vermeende Syrische steun voor terrorisme, inclusief de opstand in Irak, en bij destabilisatiepogingen in Libanon. Shawkat zou een van de hoofdverdachten zijn van de commissie van de Verenigde Naties die de moord op oud-premier Hariri onderzoekt.