Vaker longkanker bij cadmiumfirma

Inwoners van Overpelt, Lommel en Balen, drie plaatsen in Vlaams Limburg, ten zuiden van Eindhoven, hebben vier keer meer kans op longkanker dan normaal. Boosdoener is het metaalverwerkende bedrijf Umicore, dat in het verleden zinkfabrieken had in het gebied.

Deze conclusie trekken onderzoekers van drie universiteiten in een artikel dat vandaag in het medische vakblad The Lancet wordt gepubliceerd. 'We mogen deze gegevens niet onderschatten', zegt onderzoeksleider Jan Staessen in dagblad De Standaard. 'In het verontreinigde gebied wonen zestig- tot vijfenzestigduizend mensen.'

Onderzoekers van de universiteiten van Hasselt, Leuven en Louvain-la-Neuve volgden vanaf 1985 vijfhonderd mensen in de drie plaatsen. Vijftien kregen longkanker, tegen drie in een vergelijkbare controlegroep. Uit onderzoek van urine- en bodemmonsters bleek dat mensen in de buurt van de fabriek meer cadmium binnenkrijgen, via de luchtwegen en door het eten van vervuilde groente.

Umicore, dat in 2002 stopte met de productie van cadmium, liet in een eerste reactie weten zich altijd aan alle voorschriften te hebben houden. Het bedrijf betaalde 77 miljoen euro voor de schoonmaak van het complex. De Vlaamse overheid stelde zich verantwoordelijk voor de vervuiling buiten het fabrieksterrein.