Amerikanen moeten altijd bedelen voor waterbeheer

Een Amerikaanse delegatie bestudeerde deze week de 'unieke omgang” van Nederlanders met water. Meer nog dan de techniek van de Deltawerken bewonderen zij de 'voortdurende uitdaging”.

U.S. Sen. David Vitter, center left, Secretary for the Louisiana Department of Transportation and Development Johnny Bradberry, center, and U.S. Sen. Mary Landrieu, center right, together with other unidentified U.S. delegation members, look at a model of water defenses during a visit at the labatories of Delft Water Board in Delft, the Netherlands, Thursday, Jan. 12, 2006. A delegation of 50 U.S. goverment officials, academics and business representives is on a three-day tour in the Netherlands to study flood prevention techniques in the wake of Hurricane Katrina. The American visitors are focusing their attention on the so-called Delta Project, a 50-year project that constructed dikes, giant sea walls and flood gates that keep the low-lying country dry. The project was built after a similar flood in the Netherlands in 1953 left around 1,800 people dead. (AP Photo/Bas Czerwinski) Associated Press

Zeggen dat de Amerikanen door de Hollanders zijn ingepakt klinkt wat onaardig. Maar de vijftig man sterke delegatie die de afgelopen week het Nederlandse watermanagement heeft bekeken, vliegt vandaag wel zwaar geïmponeerd terug naar de Verenigde Staten.

De Amerikanen kwamen gisteren tijdens een afsluitende bijeenkomst in de deftige bestuurszaal van het Hoogheemraadschap Delfland in Delft woorden tekort om te vertellen hoe inspirerend het bezoek is geweest. Zo inspirerend zelfs, dat er binnenkort vermoedelijk niet alleen een handelsdelegatie vanuit Nederland naar het door overstromingen getroffen Louisiana gaat, maar dat een deel van de Amerikaanse delegatie binnenkort een tweede bezoek aan Nederland wil brengen.

De democratische senator Mary Landrieu, leider van de delegatie, zegt vooral getroffen te zijn door het niveau van de kennis over water bij de gemiddelde Nederlandse burger, en door de consequente aandacht en vooral geld die de Nederlandse regering geeft aan watermanagement. 'Dat hebben wij niet. Wij moeten voor de staat Louisiana elk jaar opnieuw bedelen om geld bij de federale regering, terwijl er bij jullie sprake is van een een betrouwbare geldstroom voor waterbeheer.'

De Amerikanen hebben de technische hoogstandjes van de Deltawerken bewonderd, zeker, en ook een instituut als WL Hydraulics in Delft is vermoedelijk 'het beste ter wereld” en op dit gebied 'zonder rivalen”, zoals enkele belangrijke delegatieleden opmerkten. Zij zeggen ook veel te kunnen leren van de manier waarop het waterbeheer in waterschappen is georganiseerd. De republikeinse senator David Vitter looft het 'professionalisme” binnen de waterschappen en wil werken aan wetgeving die de inzet van meer professionals mogelijk maakt.

De Amerikanen hebben de opmerkingen goed op zich laten inwerken dat er bij de bouw van de Deltawerken ook wel fouten zijn gemaakt, en dat Nederland anders dan na de watersnoodramp in 1953 meer flexibele dammen zou bouwen om bijvoorbeeld het milieu te sparen van het estuarium, een in een zeearm uitmondende rivier, zoals de Westerschelde. Zoals staatssecretaris Melanie Schultz van Haegen (Verkeer en Waterstaat, VVD) zegt: 'Als ik de Amerikanen was, dan zou ik nu toch waterwerken bouwen die wat vaker open en dicht kunnen.' De Amerikanen hebben verder grote waardering voor het Nederlandse inzicht dat water niet alleen een vijand is, maar dat aan water ook ruimte moet worden gegeven, en dat herstel van de kustlijn goed samen kan gaan met bescherming tegen stormen.

Maar de meeste bewondering, zeggen ze, hebben ze toch voor de de Hollandse mentaliteit, de 'voortdurende uitdaging” die Nederland met het water aangaat. Johnny Bradberry, een bestuurder van de vorig jaar door overstromingen geteisterde staat Louisiana: 'Wat Nederland uniek maakt in de wereld, is dat water hier een nationale prioriteit heeft, anders dan in de Verenigde Staten en in Louisiana. Wat ons is opgevallen, is de wil en de inzet om je tegen het water te beschermen. Techniek is belangrijk, maar nog belangrijker dan de techniek is de voortdurende inzet om plannen te maken en deze ook uit te voeren.'

En nu maar in Amerika uitleggen dat er nog hoop is voor New Orleans. Delegatieleider Mary Landrieu: 'Dit bezoek sterkt ons in de overtuiging dat we niet bang moeten zijn, maar moedig en ijverig werken aan een waterprogramma, en de gebieden niet moeten verlaten maar erin investeren.'

Bij al deze woorden keek gisteren de Nederlandse ambassadeur in Washington, Boudewijn van Eenennaam, dankbaar voor zich uit. 'Ik ben trots op dit bezoek”, aldus de diplomaat, die het bezoek heeft voorbereid. 'Het was voor mij een honderd procent positieve ervaring.'

    • Arjen Schreuder