Lefevere: zonder renners geen Tour de France

In de wielerwereld is nog volop een machtsstrijd gaande. “De ego's moeten in de vestiaire blijven.“

Patrick Lefevere heeft zijn sponsors alvast ingelicht. De directeur van Quick-Step sluit niet uit dat zijn wielerploeg de Tour de France een jaartje laat schieten. “De sponsors hebben gezegd dat ik moet doen wat mij goed lijkt. Maar ik ken collega's bij andere ploegen die al diarree krijgen bij de gedachte alleen dat zij een jaar de Tour moeten overslaan. Ik ben een pitbull, als het nodig is komen we niet. Zonder renners geen Tour.“

Dus geen Tom Boonen, Servais Knaven of Paolo Bettini aan de start deze zomer? Zo'n vaart zal het wellicht niet lopen, maar dat de geroutineerde Lefevere, tevens voorzitter van de ploegleidersvereniging AIGCP, alvast zijn sponsors heeft gepolst is illustratief voor de problemen die de wielersport momenteel kent.

Vorig seizoen lanceerde de mondiale wielerunie de zogeheten ProTour. Dit klassement garandeert de beste twintig ploegen van de wereld een startplaats bij de belangrijkste koersen. Perfect voor de sponsors, zo vond met name oud-voorzitter Hein Verbruggen van de UCI.

“Als ploegleiders zijn we nog steeds voor de ProTour, maar het programma is veel te druk gebleken. Hoe kan je nu de ronde van Spanje gelijk laten lopen met de Ronde van Polen. Dat begrijpt het publiek niet“, aldus de succesvolle Belg die in gisteren tijdens een bijeenkomst van de SterElektroTour te gast was.

De organisatoren van de Ronde van Frankrijk, Italië en Spanje zien de UCI en de ploegleiders als één kamp. Die rondes voelen zichsterk genoeg om uit de ProTour te stappen en een eigen klassement te beginnen.

“Wij zitten helemaal niet in het kamp van de UCI. Ik heb tegen Verbruggen gezegd: gij hebt mij een doos verkocht voor veel geld, maar er zit niet in wat u heeft beloofd. Of de doos wordt opnieuw gevuld, of wij willen ons geld terug.“

De pogingen om de doos opnieuw te vullen - de terugkeer van de grote rondes - lijkt momenteel moeilijk voorstelbaar. Deels de schuld van Verbruggen, vindt Lefevere, die als ploegleider 100.000 euro heeft betaald om als ProTour-team door het leven te kunnen gaan.

“Heel wat mensen vinden het niet geloofwaardig dat de voorzitter van de UCI afscheid neemt en zichzelf tegelijkertijd weer benoemt in een commissie van de UCI die met deze problematiek te maken heeft.“ De aanwezigheid van Verbruggen, nu als vice-voorzitter van het uitvoerend comité, ligt met name bij het Franse ASO, organisator van onder meer de Tour de France, Parijs-Roubaix en de Dakar Rally, erg gevoelig.

De kritiek van Lefevere is nooit goed gevallen bij de UCI, zeker niet omdat de Belg twee functies combineert: als baas van QuickStep en als vertegenwoordiger van de ploegleiders. “Omdat sommige mensen die functies niet kunnen scheiden hebben we besloten om een aparte vereniging op te richten, waarbij een betaalde directeur wordt benoemd. Die gaat onze belangen voortaan vertegenwoordigen.“

De kritische houding van Lefevere ten opzichte van de UCI is opmerkelijk omdat de grote rondes de ploegleiders in het kamp van de wielerunie scharen. Zij zijn immers gebaat bij de huidige zekerheid van een startplaats in de bijvoorbeeld de grote rondes. De positieve houding ten opzichte van de ProTour, die zou moeten uitgroeien tot een Champions League voor het wielrennen, is niet het enige wat de grote rondedirecties scheidt van de ploegdirecteuren. Met name de directie van de Tour de France is “bang om geld te verliezen en dat is ook de reden dat wij geen inzage in hun verdiensten krijgen“. Veel ploegen voelen zich misbruikt: de Tour kost hun geld, terwijl de organisatie vele miljoenen verdient.

Op de vraag of Lefevere een hap uit de tv-gelden van met name de rondes wil, zegt hij “ons deel“ te willen hebben. “Als er bij mij nu een sponsor wegloopt, kan ik failliet raken. Wanneer wij ook onze rechten krijgen, heb ik de mogelijkheid een jaar langer op zoek te gaan naar een sponsor.“ In het kader van de ProTour is het plan de tv-rechten gezamenlijk te verkopen, maar de grote rondes willen daar niet aan.

Volgens Lefevere moeten de drie partijen maar eens in alle beslotenheid rond de tafel gaan zitten. “Als iedereen dan zijn ego in de vestiaire laat, zou het veel beter gaan. En na de onderhandelingen direct tekenen, want ik heb al vaak gehoord dat men er voor 98 procent uit was. Iedereen ging naar huis en vervolgens werden alle afspraken weer ingetrokken.“

    • Erik van der Walle