Frears verzoet de oorlog in Londen

Over het Windmill Theatre in Londen is al een aantal films gemaakt, onder meer, in 1945, Tonight and Everynight met Rita Hayworth. Dit theater in Soho was dan ook een bijzonder theater, niet alleen doordat het tijdens de oorlog altijd is open gebleven - het adverteerde na de oorlog met “We never closed' - maar ook doordat er tijdens de voorstellingen naakte meisjes te zien waren: “We never clothed', zei een van de Windmillmeisjes.

Die naaktheid was voor Londen een unicum en alleen toegestaan omdat de meisjes niet bewogen maar met elkaar een soort tableaux vivants vormden, en waarom zou je in een museum wel naar naakte vrouwen mogen kijken en in een theater niet? Met die redenering kwam de revue van de Windmill in ieder geval door de strenge censuur heen.

De nieuwe film gaat niet over een van die meisjes, maar over de excentrieke eigenaresse van het theater, Mrs. Henderson. Die wordt gespeeld door Judi Dench, en dat is maar goed ook, want alleen haar charme kan er voor zorgen dat antisemitisme als een onhebbelijkheidje overkomt. Dench' voornaamste tegenspeler is Bob Hoskins als Mr. Van Damme, de joodse manager van het theater. De aantrekkingskracht tussen deze twee tegengestelde personages moet de motor van de film zijn, maar echt op gang raakt die niet. 't Blijft sputteren. Ook al komen er nogal veel zang- en dansnummers in voor, en naakte meisjes die poseren als Pocahontas of Griekse godin, nog lijkt er te weinig plot voor te veel tijd.

Stephen Frears regisseerde de film, maar dat is nergens aan te merken. My Beautiful Laundrette (1985) of Dirty Pretty Things (2002) deden niet vermoeden dat Frears ook in staat was zo'n suikerzoet beeld van Londen te geven als in deze oorlogsfilm gebeurt.

Bizar is Mrs. Henderson presents wel. De naakte meisjes zijn eigenlijk patriotten, die de jonge soldaten op weg naar het front de kans geven voor zij hun dood tegemoet gaan, een echte borst of bil te zien. De toespraak die Mrs. Henderson houdt om deze zienswijze te propageren is ontroerend, maar in de film blijft het eerder mallotig dan nobel.

Mrs. Henderson presents. Regie: Stephen Frears. Met: Judi Dench, Bob Hoskins, Will Young, Kelly Reilly. In: 12 bioscopen.