Successchrijver JT LeRoy blijkt nep

JT Leroy is de succesvolle schrijver van boeken over zijn gruwelijke jeugd. De NY Times ontmaskert “hem' als project van schrijfster Laura Albert en haar acterende schoonzus.

NEW YORK, NY - FEBRUARY 09: JT Leroy attends the Vivienne Tam Fall 2005 fashion show during the Olympus Fashion Week at Bryant Park February 9, 2005 in New York City. (Photo by Thos Robinson/Getty Images) *** Local Caption *** JT Leroy Getty Images/AFP

“The unmasking of JT LeRoy: in public, he's a she'. De New York Times ontmaskerde gisteren een literair mysterie dat al elf jaar duurt. JT LeRoy, ex-kinderprostituee en -junk en auteur van drie succesvolle boeken over de gruwelen van zijn leven, is geen bestaand persoon. Hij is waarschijnlijk een creatie van de 39-jarige New Yorkse Laura Albert en haar man Geoffrey Knoop. Albert schreef de boeken en speelt LeRoy aan de telefoon. Buitenshuis neemt Knoops halfzus Savannah de rol over.

Het VPRO-programma RAM bracht vorig jaar een interview met het “literair wonderkind'. Met zonnebril en pruik beantwoordde LeRoy vragen over zijn boeken. Als dit een echt mens was, dan een zeer beschadigd exemplaar.

Ten tijde van het interview werd net LeRoys tweede boek verfilmd, de autobiografische verhalenbundel The heart is deceitful above all things. In het boek beschrijft LeRoy hoe zijn moeder hem als meisje verkleedt en aan klanten verkoopt. LeRoys ster steeg nog hoger in 2005. Deze zomer won Elephant van Gus van Sant een Gouden Palm in Cannes. LeRoy schreef mee aan het scenario. Vertaler Robert Dorsman uitte in RAM behalve zijn lof voor de boeken ook al zijn twijfel: “Het is zo mooi opgeschreven, dat je gaat vermoeden dat er een ghostwriter achter zit.“ Het optreden van LeRoy werkt op de lachspieren, en hij lijkt inderdaad veel op een meisje. Maar wie lacht er om een kapot kind, wie durft er te twijfelen aan de gevolgen van schade?

Over de schrijver achter LeRoy wordt al lang gespeculeerd. Kan zo'n trage blonde jongen die indringende boeken geschreven hebben? Schrijver Stephen Beachy zette zijn tanden in het mysterie. Op 17 oktober verscheen zijn artikel Who is the real JT LeRoy? in New York Magazine. Het is een verslag van een jarenlange zoektocht naar alle details van LeRoys leven. Alle wegen leiden volgens Beachy naar Laura Albert. Albert zingt in LeRoys band Thistle, Albert is de welzijnswerker die LeRoy van de straat gered zou hebben.

Beachy schetst de lijnen van LeRoy naar schrijvers, acteurs en andere bewonderaars met wie hij vriendschappen opbouwde, veelal via jarenlange telefoongesprekken. Telefoongesprekken die naar alle waarschijnlijkheid gevoerd werden door Albert. Toch kan ook Beachy zich niet aan de betovering ontworstelen: zoals velen voor hem valt hij voor LeRoys telefoonpersonage. Hij beschrijft een telefoongesprek met LeRoy/Albert, waarin hij/zij onder meer toegeeft dat “LeRoy' een soort Warholiaans collectief is. Na het gesprek vraagt Beachy zich af of het uitmaakt als LeRoy een 39-jarige vrouw blijkt te zijn. LeRoy reageerde woedend op het artikel.

Het was de New York Times die de betovering nu echt verbreekt. In september stuurde de krant LeRoy en zijn surrogaatgezin naar Disneyland Parijs voor de reisbijlage. Kort daarop verscheen het artikel van Beachy, en verslaggever Warren St. John dook op de zaak. Dat resulteerde onder andere in een paar foto's van Knoops halfzus, die inderdaad als twee druppels water lijkt op LeRoy. De gelijkenis werd bevestigd door vijf mensen die veel met de schrijver werken, onder wie agent Alan Silverberg. Het personeel in Disneyland deelde mee de persoon op de foto's nog nooit te hebben gezien, en dat het Albert was die zich had voorgedaan als LeRoy. Silverberg, die het aanvankelijk een goede grap vond, is nu ook boos. Albert, Knoop en halfzus Savannah weigeren commentaar, LeRoy zelf heeft via zijn advocaat laten weten dat hij gebruikt maakt van stand-ins. De enige die werkelijk licht op de zaak zou kunnen werpen is de man die LeRoy tot schrijven zou hebben aangezet, psycholoog Terrence Owens. Volgens Beachy is Owens in werkelijkheid de psycholoog van Albert. Hij houdt zich tot nu toe aan het beroepsgeheim.