Rocca dé favoriet voor ski-goud

De Italiaanse skiheld voor de Winterspelen in Turijn heet Giorgio Rocca. Maar kan hij de druk weerstaan?

Italy's Giorgio Rocca clears a gate during the first run of the Alpine skiing World Cup men Slalom race in Adelboden, 08 January 2006. AFP PHOTO THOMAS COEX AFP

Rotterdam, 10 jan. - Je zult maar worden opgezadeld met de erfenis van Alberto Tomba, de Italiaanse slalomskiër in ruste, die zowel op als buiten de piste een status van onaantastbaarheid opbouwde. En je zult, zoals Giorgio Rocca, maar aanmerkelijk minder flamboyant zijn. Dan draag je de hoge verwachtingen van de doorgaans veeleisende Italiaanse sportliefhebbers als een last met je mee.

Maar of Rocca het leuk vindt of niet, doet niet ter zake. Hij is nu eenmaal de beste Italiaanse slalomskiër uit het post-Tombale tijdperk en heeft zich te schikken naar de hoge verwachtingen die dat met zich meebrengt. Dat lukte aanvankelijk niet, want Rocca was veel geblesseerd en daardoor te kwetsbaar om die druk te weerstaan. Bovendien is hij een rustiger persoon dan de expressieve en immens populaire Tomba. Als beiden al iets gemeen hebben, is het hun baan als Carabinieri, de Italiaanse politie, wat in de praktijk een dekmantel voor een professioneel bestaan als skiër betekent.

Maar uitgerekend in het seizoen dat in Turijn de Olympische Winterspelen worden gehouden, heeft Rocca op de slalom alle wedstrijden die meetellen voor de wereldbeker gewonnen. Dat zijn er nu vier op rij. Logisch dat de verwachtingen in Italië omhoog zijn geschoten. Rocca is plotseling hot en volgende maand dé favoriet voor een gouden medaille in Turijn. En gelukkig voor de 30-jarige inwoner van Livigno wordt hij al minder vaak vergeleken met Tomba, wiens geest in de ogen van Italianen voor eeuwig boven de skipiste blijft zweven.

Na een anonieme aanloop sloop Rocca pas na de Winterspelen van 2002 in Salt Lake City naar de top van het slalomskiën. Zijn eerste overwinning in de wereldbeker boekte hij in het seizoen 2003 in het vermaarde Wengen, waarna ook nog een zege in Lillehammer volgde. De stijgende lijn stagneerde in 2004 met één zege in Chamonix, maar in 2005 volgden eerste plaatsen in achtereenvolgens Flachau, Chamonix en Kranjska Gora. En dat totaal heeft Rocca dit seizoen al overtroffen door zowel in Beaver Creek, Madonna di Campiglio, Kransjka Gora als Adelboden te winnen.

Nu Rocca het olympisch seizoen zo onstuimig is begonnen, worden de statistieken erbij gehaald. Vier zeges op rij is geen record; dat moeten er zeven worden om Tomba te evenaren. En acht in totaal om op gelijke hoogte te komen met Tomba's voorganger Gustavo Thöni. Vooralsnog is een serie van zeven de enige score die Rocca eventueel met Tomba kan delen, want aan diens totaal van 48 wereldbekerzeges, vijf olympische medailles (drie gouden en twee zilveren), twee wereldtitels en negen totaalzeges van wereldbekerklassementen kan Rocca niet tippen. En dat zal gezien zijn gevorderde leeftijd ook niet gebeuren. Maar als Rocca volgende maand olympisch kampioen op de slalom in de voetsporen van Tomba treedt, heeft hij zijn doel bereikt.

Een verklaring voor zijn plotselinge dominantie kan Rocca niet geven. Of het moet de extra trainingsarbeid zijn die hij afgelopen zomer met het oog op de Olympische Spelen heeft verricht. Het zal ongetwijfeld tot verbetering van zijn prestaties hebben bijgedragen, maar het kan niet als dé reden worden aangemerkt, omdat sporters in een olympisch seizoen altijd extra arbeid plegen te verzetten.

De voornaamste reden van Rocca's opmars is dat hij heeft leren omgaan met tegenslagen. De Italiaan is het voorbeeld van een sporter die gelouterd en mentaal sterk uit mindere periodes in zijn carrière is voortgekomen. Dat Rocca goed kan skiën, was algemeen bekend. Maar dat Rocca ook de stabiliteit van een winnaar heeft aangenomen, komt pas dit jaar naar boven. De rust heeft bezit genomen van Rocca. De Italiaan werd rond de kerstdagen vader van een zoon, genaamd Giacomo. Daarmee onderscheidt hij zich eveneens van Tomba. Waar die (nog steeds) het leven van een playboy geniet, is Rocca een uitgesproken familiemens.

De vraag is of Rocca inmiddels standvastig genoeg is om de druk tijdens de Spelen te weerstaan. De koorts onder de Italiaanse skiliefhebbers in het algemeen en die van Rocca's fanclub in het bijzonder is echter al tot grote hoogte opgelopen.

    • Henk Stouwdam