Poolster is drietal

De Poolster bestaat uit drie verschillende sterren. De Hubble ruimtetelescoop heeft nu voor het eerst de derde ster in het vizier gekregen die vlakbij de grote hoofdster staat en daardoor voorheen niet goed kon worden onderscheiden. Amerikaanse astronomen van het Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics presenteerden de foto gisteren op een bijeenkomst van de American Astronomical Society in Washington DC. In 1780 ontdekte William Herschel dat de Poolster Polaris A werd begeleid door Polaris B. Moderne astronomen hadden uit de bewegingen van Polaris A al afgeleid dat er nog een derde begeleider moest zijn, Polaris Ab. De zeer gevoelige apparatuur van de Hubble heeft deze nu voor het eerst in beeld gebracht. Polaris B staat op 386 miljard kilometer afstand van de hoofdster, Polaris Ab slechts op 3,2 miljard kilometer afstand. Vanaf de aarde gezien is dat slechts 0,2 boogsesconde. Dubbelsterren, en in dit geval een driedubbele ster, lenen zich goed om op afstand de massa van de sterren te bepalen. Daarvoor zal ook de precieze omloop van de kleine begeleider in kaart moeten worden gebracht, de volgende uitdaging voor het team. De Poolster staat op 430 lichtjaar afstand van de aarde en maakt deel uit van het sterrenbeeld Kleine Beer. De ster markeert het punt waar de sterrenhemel op het noordelijk halfrond omheen lijkt te draaien.