Biotech geen panacee voor beleggers

Dertig jaar geleden werd Genentech, het eerste biotechbedrijf, opgericht. Vandaag de dag beroemt dat bedrijf zich op een marktwaarde van krap 100 miljard dollar. De afgelopen jaren is de biotechsector uitgegroeid tot de onderzoekstak van de grote farmacieconcerns: in het afgelopen kwartaal tekenden medicijnfabrikanten voor 8 miljard dollar aan contracten om geneesmiddelen op de markt te mogen brengen die werden ontwikkeld door biotechfirma's. Toch heeft de biotechrevolutie zich nooit tot een panacee voor beleggers ontpopt.

De beleggingsrendementen in de biotechsector zijn ongelijkmatig verdeeld. Tegenover ieder succesverhaal, zoals dat van Amgen of Genzyme, staat een veelvoud aan faillissementen. Gezien de complexiteit van hun activiteiten en de afwezigheid van betekenisvolle omzetten bij de meeste biotechfirma's is het moeilijk zulke bedrijven een waardering te geven. Bovendien worden veel van de kleinere bedrijven geleid door kapitaalvernietigers in laboratoriumjassen. Dan moet je wel van goeden huize komen om te kunnen kiezen tussen mogelijke winnaars en verliezers.

Hoewel het biotechbedrijf Amex sinds zijn geboorte in 1991 de S&P 500 met zo'n 20 procent heeft overtroffen, zijn beleggers niet beloond voor de extreme wisselvalligheid van de sector. In de loop van drie decennia heeft de biotechsector diverse hoogte- en dieptepunten gekend. Omdat het de nodige tijd kost nieuwe medicijnen te ontwikkelen, bevindt de waarde van een biotechbedrijf zich grotendeels in zijn zogenoemde pijplijn. De korting die beleggers daaraan verbinden is uiterst gevoelig voor veranderingen in de stemming op de markten.

Het is daarom de moeite waard tegen de trend in te gaan als het om beleggen in de biotechsector gaat. De laatste keer dat de sector uit de gratie was, in de zomer van 2002, was de communis opinio dat de biotechsector nooit iets zou opleveren. Toch hebben beleggers die er destijds wel vertrouwen in hadden, hun geld snel zien verdubbelen. Vandaag de dag is de sector weer in de gunst. Maar de markt is gepolariseerd geraakt. Hoewel de index vorig jaar met 26 procent steeg, zijn de meeste verdiensten naar de grootste firma's gegaan. Portefeuillebeheerders zien die bedrijven nu als een aantrekkelijk alternatief voor de farmaciereuzen. De grote biotechbedrijven zijn momenteel duur. Genentech wordt verhandeld op het torenhoge niveau van 56 maal de verwachte winst.

Kleinere bedrijven hebben meer te bieden. Vele daarvan worden verhandeld tegen een kleine premie ten opzichte van hun bezit in contanten. Omdat de meeste van deze bedrijven maar één medicijn produceren, en slechts de helft van de geneesmiddelen die zich in hun laatste ontwikkelingsfase bevinden daadwerkelijk op de markt terechtkomt, zal het gokken op de winnaars onder biotechnologiebedrijven altijd een slag in de lucht blijven.

Robert Cyran

Voor meer commentaar uit Londen: www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld

    • Robert Cyran