WK sprint in Thialf zonder wereldkampioen

Erben Wennemars eindigde als vierde bij de NK sprint en kan over twee weken zijn wereldtitel niet verdedigen bij de WK in Heerenveen. “Sommige mensen hebben nu hun zin.“

nk sprint in assen 08-01-2006 erben wennemars denkt diep na Foto ProShots Kanning, Jan

Erben Wennemars is het voornaamste slachtoffer van de schier eindeloze rij selectiewedstrijden in het olympische schaatsseizoen. Hij plaatste zich gisteren niet voor de wereldkampioenschappen, waarbij hij de laatste acht jaar telkens in de top-vijf eindigde. Op de indoorbaan van Heerenveen kwalificeerde hij zich vorige week nog op drie afstanden voor de Winterspelen in Turijn. Op de halfoverdekte baan van Assen maakte hij dit weekeinde een uitgebluste indruk.

“Ik ben moe en was niet vooruit te branden“, sprak de falende favoriet die genoegen moest nemen met een vierde plaats bij de NK sprint. Daardoor mist Wennemars de kans op titelprolongatie bij de WK sprint die over twee weken in Heerenveen worden gehouden. En hij had zo graag zijn kampioenschap verdedigd in een uitverkocht Thialf; topvorm of geen topvorm. “Dit doet heel erg veel pijn“, reageerde Wennemars.

Hij klaagde na afloop over de langzame buitenbaan die wisselende omstandigheden en onverwachte uitslagen had opgeleverd. De winnaars van vorige week bij het olympisch kwalificatietoernooi waren nu de verliezers en omgekeerd. Wennemars leverde al eerder kritiek op het selectiebeleid van de schaatsbond, die te weinig toprijders een beschermde status zou geven. Jan Bos was de enige sprinter die zich op de NK niet voor de WK hoefde te plaatsen. Hij won vorige week bij de NK afstanden op de 500, 1.000 en 1.500 meter en verwierf een status aparte.

Wennemars was het eens met deze beslissing, maar waarom wilde de KNSB voor hem geen uitzondering maken, vroeg hij zich gisteren in bedekte termen af?

En passant leverde hij ook kritiek op sommige collega's die “altijd in hun eigen belang en nooit in het algemeen belang denken“. Zij zouden Wennemars' pleidooi voor meer beschermde rijders uitleggen als een egoïstische wens, verklaarde de tweevoudig wereldkampioen (2004 en 2005). “Sommige mensen hebben nu hun zin.“

Wennemars had enig recht van spreken. Nog meer dan Bos, de eenmalige wereldkampioen (1998) die aan zijn tweede schaatsjeugd bezig lijkt, heeft hij zijn sporen verdiend in het internationale sprintersgilde. Terwijl zijn oude vriend Bos zich in alle rust op de WK en de Spelen kan voorbereiden, was Wennemars veroordeeld tot de zoveelste selectiewedstrijd van dit seizoen. “Een kampioen verdient meer bescherming“, verklaarde de verliezer die bij gebrek aan vorm en zelfvertrouwen meer krabbelde dan zwierde op het Drentse werkijs.

De dertigjarige Wennemars wacht na twee mislukte Spelen nog altijd op eeuwige (nationale) roem. In Nagano kwam hij in 1998 op de 500 meter ten val en daarbij raakte zijn linkerarm uit de kom. In Salt Lake City reed hij in 2002 naar eigen zeggen als een kip zonder kop en vergat hij te genieten van de bijzondere omstandigheden. Wennemars beloofde beterschap. In Turijn is hij dit keer wel aanwezig bij de openingsceremonie en slaapt hij wel in het olympisch dorp. “Desnoods met zes man op de kamer, maakt me niks uit.“

De vraag is of Wennemars met deze instelling zijn olympische droom kan verwezenlijken. Hij ontkende gisteren in Turijn als een toerist te gaan rondrijden. “Ik acht mezelf daar nog steeds kansrijk op goud, vooral op de 1.000 meter en de ploegenachtervolging. Al moet er in korte tijd nog heel veel gebeuren. Als je vijfde wordt op een NK, word je niet zomaar wereld- of olympisch kampioen, dat snap ik zelf ook wel. Maar ik geef mezelf niet zomaar gewonnen.“

De geboren vechtjas uit Dalfsen is misschien wel gebaat bij een langere rustpauze in januari. Hij is vandaag voor een vijfdaags trainingskamp naar Hamar vertrokken, waar de sprinter van Postcodeloterij zich met de allrounders van de concurrerende TVM-ploeg gaat voorbereiden op de olympische ploegenachtervolging. De reis naar Noorwegen, betaald door de sportkoepel NOC*NSF, tekent de gedrevenheid van de sportman. De schaatsers van TVM zijn in Hamar met het oog op de EK alround die komend weekend in het Vikingschip worden gehouden.

Wennemars heeft over twee weken geen verplichtingen bij de WK sprint en kan daarmee ook zijn voordeel doen met het oog op de Spelen. “De druk van het moeten presteren is er nu af“, erkende de altijd gefocuste schaatser. “Ik heb erg vaak onder spanning gestaan en me tot nu toe altijd weten te plaatsen voor de grote toernooien, soms op het nippertje. Dat moest wel een keer fout gaan. Misschien wordt het nu tijd om te genieten.“

Zijn coach Jac Orie, die hem na afloop in de kleedkamer minutenlang moed in sprak, zag ook pluspunten na de mislukte kwalificatiewedstrijden in Assen. “Dit is helemaal niet rampzalig. Erben is veerkrachtig genoeg uit dit dal te klimmen“, zei Orie. “Vorig seizoen was hij in december de draad kwijt en werd hij in januari wereldkampioen, dus waar praten we over?“