Held van “My Lai' overleden

Een van de Amerikaanse “helden' van de Vietnam-oorlog, Hugh Thompson, is gisteren op 62-jarige leeftijd overleden. De Vietnam-veteraan werd bekend door zijn optreden in het Vietnamese My Lai op 16 maart 1968.

Samen met zijn collega's Lawrence Colburn en Glenn Andreotta voorkwam Thompson dat Amerikaanse militairen doorgingen met het vermoorden van de bevolking van het dorp My Lai. Daarbij richtten de drie de wapens op de eigen troepen, evacueerden bedreigde burgers en meldden de gebeurtenissen bij de legerleiding. Daarop werd een staakt-het-vuren afgekondigd. Bij de slachting kwamen naar schatting vijfhonderd mensen om.

De helikopterpiloten Thompson en Colburn werden voor hun optreden in My Lai in 1998 onderscheiden met de Soldiers Medal, de hoogste Amerikaanse onderscheiding voor heldendaden zonder contact met een vijand. Andreotta, die drie weken na de gebeurtenissen in My Lai om het leven kwam, werd postuum onderscheiden. Generaal Michael Ackerman, die de onderscheidingen uitreikte, sprak van “één van de meest beschamende hoofdstukken uit de geschiedenis van het Amerikaanse leger“.

De helikopterpiloten zagen op 16 maart 1968 vanuit hun helikopter hoe de Amerikaanse officier William Calley en zijn mannen bezig waren het Vietnamese dorp volledig uit te moorden. Een greppel lag al vol met slachtoffers, vooral vrouwen, kinderen en ouderen, omdat de mannen aan het werk waren op het land. Thompson en zijn collega's zetten hun helikopter aan de grond, precies in de vuurlinie tussen de Amerikaanse soldaten en de bevolking van het dorp. Ze richtten hun wapens op de soldaten en wisten te voorkomen dat nog meer dorpelingen werden gedood. Officier Calley werd later veroordeeld tot levenslang, maar kwam door tussenkomst van president Nixon vrij na drie jaar huisarrest.

De drie “zetten de standaard die alle soldaten zouden moeten volgen“, zei generaal Ackerman in 1998.