Een onwrikbare optimist

Hij werd de kampioen van de biotechnologie genoemd. De Nederlander Hubert Schoemaker richtte in 1979 het innovatieve bedrijf Centocor op, ontwikkelaar van verschillende geneesmiddelen en in 1999 voor 4,9 miljard dollar (4 miljard euro) verkocht aan de Amerikaanse farmaceut Johnson & Johnson. Op nieuwsjaardag overleed Schoemaker op 55-jarige leeftijd.

Centocor chairman Hubert Schoemaker. photo: ilkka uimonen Uimonen, Ilkka

Schoemaker stond bekend om zijn onwrikbare optimisme. Tien jaar na de oprichting van het Amerikaanse Centocor dacht Schoemaker een miljardenproduct te hebben ontwikkeld, het hoefde alleen nog maar getest. De koers van het bedrijf bereikte een recordhoogte van 59 dollar. Maar het medicijn werd afgekeurd door de Amerikaanse toezichthouder en kwam niet op de markt. De koers van Centocor kelderde naar 6 dollar, Schoemaker werd een paria op Wall Street. Maar hij ging gewoon door. Meteen zette hij in op twee andere producten. Uiteindelijk ontwikkelde Centocor onder meer succesvolle antistollingsmiddelen en een medicijn voor de ziekte van Crohn. Bij de verkoop had het bedrijf een jaaromzet van 338 miljoen dollar.

Optimisme toonde hij ook in zijn persoonlijk leven. Tijdens een wintersport halverwege de jaren negentig kreeg Schoemaker last van hoofdpijn: het bleek een hersentumor te zijn. Door een behandeling en veel bidden - Schoemaker was katholiek - kwam hij er aanvankelijk weer bovenop. Velen dachten dat hij zijn herstel vooral te danken had aan zijn positieve instelling. Hij ging snel weer aan het werk, tot zijn ziekte in de laatste jaren terugkeerde.

Na de verkoop van Centocor ging Schoemaker niet rentenieren, maar richtte hij een nieuw biotechnologiebedrijf op, Neuronynx. Een woordvoerster van de Nederlandse vestiging van Centocor vertelt dat hij Centocor niet vergat: een jaar geleden was hij bij het 25-jarig jubileum.

Schoemaker heeft het grootste deel van zijn leven in de VS gewoond. De zoon van een ondernemersechtpaar uit Deventer ging er na de HBS heen om Engels te leren. Hij trouwde met een Amerikaanse en bleef om biochemie en bedrijfskunde te studeren, waarna hij promoveerde op een moleculair-biologisch onderwerp. Hij werd niet alleen gezien als ondernemer, ook om zijn wetenschappelijke kwaliteiten werd hij gewaardeerd.