Lobbyist Abramoff bekent omkoping

De invloedrijke Amerikaanse lobbyist Jack Abramoff heeft gisteren bekend schuldig te zijn aan fraude, belastingontduiking en samenzwering met als doel overheidsdienaren om te kopen. In ruil voor strafvermindering is hij bereid verklaringen af te leggen over corruptie onder Amerikaanse Congresleden en regeringsfunctionarissen.

Het betekent een verdere uitbreiding van een corruptieschandaal dat in potentie zeer schadelijk kan zijn voor de Republikeinen. Volgens schattingen in Amerikaanse media had Abramoff, sinds de jaren negentig de bestbetaalde lobbyist van Washington, corrupte contacten met twaalf tot zestig Congresleden, veelal Republikeinen, maar ook enkele Democraten.

Abramoff kan zijn gevangenisstraf (maximaal dertig jaar) beperken tot circa tien jaar als hij verklaringen aflegt over zijn contacten met politici en hun medewerkers. Hij heeft ingestemd met een boete van 25 miljoen dollar.

Verwacht wordt dat hij vooraanstaande Republikeinen, onder wie de voormalige leider in het Huis van Afgevaardigden Tom DeLay, in opspraak zal brengen. In het onderzoek is ook een medewerker van het Witte Huis aangehouden.

Abramoffs ster rees nadat de Republikeinen in 1994 een meerderheid in het Huis van Afgevaardigden bereikten. Hij zette met DeLay een project op waarbij bedrijven waarvoor hij lobbyde werden gevraagd om tegelijkertijd financiële steun aan Republikeinse politici te geven.

Dit zogenoemde “K Street Project' leidde er de afgelopen jaren toe dat lobbyisten in Washington zich veelal manifesteerden als Republikein. Een ander gevolg was dat bondgenoten van Democraten zich gedwongen zagen Republikeinen financieel te steunen omdat ze anders met hun lobbywerk niets gedaan kregen.

Er loopt nog een tweede onderzoek naar Abramoff. Verwacht wordt dat hij ook daarin schuld zal bekennen in ruil voor strafvermindering.

Portret: pagina 5