Olifantenhaar verraadt menu

Rotterdam, 3 jan. Uit een enkele staarthaar kan vrij nauwkeurig worden afgeleid wat een olifant in de afgelopen maanden gegeten heeft. Dat schrijven Britse biologen deze week in het blad Proceedings of the National Academy of Sciences. De Britten sneden staartharen van verschillende Afrikaanse olifanten uit het Samburu National Reserve in het noorden van Kenia in kleine stukjes en bepaalden de verhouding stikstof- en koolstofisotopen daarin. Uit de stikstofverhouding verkregen zij informatie over de droogte van het gebied waarin de olifanten hadden gegeten en uit de koolstofisotopenverhouding konden zij afleiden of de olifanten gras of bladeren hadden gegeten. De olifanten werden tijdens de studie gevolgd met GPS-zenders. Eén van de olifanten ging vanuit een bosgebied vaak `s nachts op rooftocht op boerenakkers. Dat bleek ook uit zijn staarthaar; de koolstofisotopen lieten zien dat het dier grassen had geconsumeerd. Die groeiden nauwelijks in het bos waar het dier overdag was. De olifant had zich aan de maïs op de akkers vergrepen. Maïs is een grasachtige.